Koningin van de afdaling moet haar troon afstaan

Skiester Lindsey Vonn moet door een blessure afzien van ‘Sotsji’. De wonderbaarlijke genezing, waarin ze bleef geloven, is uitgebleven.

Zelfs grenzeloos optimisme is begrensd, weet nu ook Lindsey Vonn, de Amerikaanse skiester, die gisteren bekendmaakte dat ze zal ontbreken op de Winterspelen in Sotsji. Haar wrakke rechterknie maakt deelname onmogelijk. De koningin kan haar troon niet bestijgen.

Lange tijd verkondigt de 29-jarige Vonn dat ze tijdig zou herstellen van haar doodsmak, bijna een jaar geleden op de WK in Schladming. Ze kent geen twijfel, althans niet naar buiten toe. Vonns knie mag dan bijna zijn geruïneerd, zij blijft in een wonderbaarlijke genezing voor ‘Sotsji’ geloven.

Velen hebben hun scepsis. Een gescheurde kruisband in combinatie met een gescheurde knieband en een gebroken kop van het scheenbeen, dat is wel erg veel medisch leed om binnen een jaar van te genezen, laat staan in topvorm te verkeren op de Spelen. Vonn wil daar niets van weten. Het zou allemaal goed komen.

Tot eind oktober een eerste noodsignaal doorklinkt. Vonn moet afzeggen voor de reuzenslalom in Sölden, traditioneel de openingswedstrijd van het skiseizoen. Geen paniek, zegt Vonn. Gewoon, een voorzorgsmaatregel; ze heeft nog extra training nodig.

Maar op 19 november valt de skiester hard tijdens een training in Copper Mountain. Niks aan de hand, reageert Vonn blijmoedig. Het zou allemaal goed komen. En zowaar, in het eerste weekeind van december start ze bij de wereldbekerwedstrijd in Lake Louise. De afdaling gaat miserabel slecht, maar een vijfde plaats op de super-G is zeer bemoedigend. Vonn is bijna terug, laat ze uitbundig weten.

Maar op 22 december, voor het eerst met haar vriend Tiger Woods aan de piste, raakt Vonn in Val d’Isère bij de afdaling uit balans, moet ze met haar rechterbeen compenseren, voelt een pijnscheut in haar knie en is ze gedwongen de strijd te staken. En neemt de somberheid toe.

Aan de finish openbaart ze in een interview met de Duitse televisie, dat bij haar val in Copper Mountain opnieuw de voorste kruisband is afgescheurd. Maar, klinkt het optimistisch, ze zou ‘Sotsji’ halen, door intensieve spiertherapie voor kniestabilisatie. In dat interview klinkt onmiskenbaar de twijfel door, maar Vonn wenst niet te capituleren.

Tot gisteren, als de 59-voudige winnares van wereldbekerwedstrijden via Twitter en Facebook wereldkundig maakt, dat ze opnieuw moet worden geopereerd en onmogelijk aan de Spelen kan meedoen. Ze richt zich, zegt ze, op de WK alpineskiën die over een jaar in haar woonplaats Vail worden gehouden. Dan, bezweert de regerend olympisch kampioene op de afdaling, gaat de wereld weer kennismaken met de oude, vertrouwde, bijna onverslaanbare Vonn.

Haar gedwongen absentie op de Spelen is niet alleen een klap voor Vonn, maar ook voor haar sponsors en vooral voor de Amerikaanse tv-zender NBC, die 4,38 miljard dollar (bijna drie miljard euro) heeft neergeteld voor de uitzendrechten van ‘Sotsji’ en de Spelen van 2016 (Rio de Janeiro), 2018 (Pyeonchang) en 2020 (Tokio). Weg is het verhaal van een olympische ster, maar vooral weg is de smeuïge lovestory van de kampioene met haar nog beroemdere lief, die haar in Sotsji zou hebben ondersteund.

NBC mag nu hopen op olympische roem voor Mikaela Shiffrin, de achttienjarige rijzende ster op ski’s. Deze jonge Amerikaanse heeft al zes wereldbekerwedstrijden gewonnen en is de regerend wereldkampioene slalom. Shiffrin wordt, niet zonder reden, de ‘Next Vonn’ genoemd.