Irritatie over basketbaldiplomaat

Ophef in de VS over het zoveelste bezoek van oud-NBA-ster Dennis Rodman aan Noord-Korea.

Dennis Rodman bij aankomst in Noord-Korea, eerder deze week, met de onderminister van sport. Foto AP

Het ideetje voor een bijzonder verjaardagscadeau in de vorm van een basketbalwedstrijd tussen voormalige Amerikaanse profbasketballers en het Noord-Koreaanse nationale team schijnt van de dierbare leider Kim Jong-un, die vandaag 31 is geworden, zelf te zijn. Zijn grote vriend, vijfvoudig NBA-kampioen Dennis Rodman was gaarne bereid een team van all stars te vormen om vanavond in Pyongyang tegen de beste Noord-Koreaanse basketballers uit te komen.

Rodman is, om het vriendelijk te zeggen, de meest excentrieke ex-sporter in de Verenigde Staten. Hij verkeert al geruime tijd op zeer goede voet met basketbalfan Kim Jong-un, die, voor zover bekend, zelden omgaat met buitenlanders, ook niet met Chinezen. Rodman was al een paar keer eerder in Noord-Korea geweest.

De speciale basketbalwedstrijd wordt vanavond gespeeld, in het bijzijn van de jarige, enkele duizenden geselecteerde Noord-Koreanen en een groep buitenlandse toeristen die 8.500 dollar per persoon voor een Noord-Koreatour wilden betalen.

Tot gisterochtend werden zijn reisjes naar Pyongyang en de show rondom het verjaardagscadeau afgedaan als een soap; leuk vermaak voor twitteraars die zich vervelen. Maar de stemming veranderde toen de 52-jarige Hall of Famer Rodman zich gisteren vanuit Beijing liet ondervragen door CNN, het Amerikaanse tv-station.

Of Rodman bereid was zich bij Kim Jong-un, zijn „vriend voor het leven” in te spannen voor de tot vijftien jaar arbeidskamp veroordeelde Kenneth Bae, een Amerikaans-Koreaanse missionaris. Duidelijk werd dat Rodman nog steeds heel goed kan vloeken, nog altijd net zo graag provoceert als in de tijd dat hij bij onder meer de Chicago Bulls een topspeler was, van diplomatie geen verstand heeft én dat hij beslist niet van plan is zich voor Bae in te spannen. Rodman suggereerde zelfs dat de missionaris de opsluiting in een van de zwaarste kampen van Noord-Korea aan zich zelf te danken heeft door te pogen een kerkdienst te organiseren.

Vanaf dat moment wordt hij bedolven onder kritiek in de VS. Van de NBA tot het Witte Huis, van de familie van Bae tot zijn teamgenoten: allemaal hebben ze afstand genomen van Rodman. „Dictator Kim Jong-un onderdrukt zijn volk, laat zijn volk uithongeren en een paar beroemdheden denken daar goede sier te maken en laten zich gebruiken voor de Noord-Koreaanse propaganda’’, brieste het Amerikaanse Congreslid Eliot Engel, een Democraat.

Rodman, die zich in het nauw gedreven voelde, verdedigde zich met het argument dat hij door middel van ‘basketbaldiplomatie’ de deur naar Noord-Korea „een heel klein beetje” wil openen. Hij zei ook verbaasd te zijn dat zijn reizen en contacten met Kim zo veel ‘negativiteit’ oproepen. „Weet je hoe hoe oud die kerel is? Nog maar 31 jaar”, schreeuwde Rodman tegen de verslaggever van CNN die hem ondervroeg. Alsof een dertiger geen dictator kan zijn. Rodmans ploeggenoten in Noord-Korea, allemaal miljonairs en gezette veertigers en vijftigers, probeerden Rodman te kalmeren. Tevergeefs.