Silicon Valley? Doe maar een strand

Los Angeles is goed toeven voor jonge techbedrijven. Snapchat zit er ook. Welkom op Silicon Beach.

Het hoofdkantoor van Snapchat aan Venice Beach. Ook YouTube en Netflix kwamen naar Los Angeles. Foto Bloomberg

Silicon Valley heeft Google, New York doet zijn best om techbedrijven aan te trekken. En Los Angeles presenteert steeds actiever Silicon Beach.

Buiten zuidelijk Californië is de bloei van de internetbranche van Los Angeles niet altijd opgemerkt. Toen Snapchat dit najaar in het nieuws kwam doordat de oprichters van die onderneming eigenwijs een overnamebod van Facebook afwezen, was er alom verbazing. Over het ‘nee, bedankt’, maar ook over de locatie van Snapchat.

De fotochatdienst, dagelijks door 350 miljoen mensen gebruikt, zetelt niet in Silicon Valley bij San Francisco, en niet in New York, maar het relaxte stadsdeel Venice, aan het brede strand van Los Angeles.

Los Angeles verwelkomt de tech-industrie met open armen, middels belastingvoordelen en andere aanmoedigingsmaatregelen. Volgens de organisatie Startup Genome is de stad in korte tijd wereldwijd een van de beste ‘startup-ecosystemen’ geworden, na Silicon Valley bij San Francisiso en Tel Aviv in Israël.

Stijgende huizenprijzen

De belangengroep Represent LA meldt dat er 789 jonge techbedrijven zijn. Ook huisvest Los Angeles 36 techkantoren waar kleine bedrijven en zelfstandigen kunnen werken. Verder zijn er 59 investeringsfondsen om jonge bedrijven financieel te steunen. En de groei zal dit jaar een nog grotere vlucht nemen, zo wordt verwacht.

De wijken Culver City, Hollywood en downtown, het voorheen zielloze centrum vol hoogbouw – zijn in opkomst als gevolg van de tech-hausse, die technologie samenbrengt met de productie van film, video, games en muziek. Maar vooral in Venice is te zien wat Silicon Beach betekent.

Tot voor kort viel aan de Stille Oceaan nog wel een appartement te huren voor een creatief, niet rijk type aan het begin van zijn of haar carrière. Nu beginnen de prijzen naar New Yorkse hoogten te klimmen. Bobby Murphy, de 25-jarige oprichter van Snapchat, betaalde onlangs 2,1 miljoen dollar (1,5 miljoen euro) voor een huis met twee slaapkamers. Dat is ruim twee keer de gemiddelde huizenprijs, die met 951.000 dollar al een absolute piek bereikte (een stijging van 19 procent ten opzichte van 2012). Ook de huren in Silicon Beach gaan twee keer zo snel omhoog als elders in Los Angeles.

Het plaatselijke makelaarskantoor Pardee Proterties schat dat eenderde van de groei te danken is aan de ’techies’. „Iedereen wil hier kopen”, zegt makelaar Brian Maser. „Het is dé hete, coole plek.”

Zuidwaartse migratie

Wellicht heeft het met het aangename weer te maken. Of met de brede stranden, waar de jonge techneuten kunnen surfen. Wat de reden ook is, de afgelopen jaren heeft zich een interne Californische migratie zuidwaarts voorgedaan. Terwijl de nieuwste bedrijfjes meedoen met de wereldwijde trend richting mobiel, worden de apps en progamma’s voor telefoon en tablet steeds vaker in Silicon Beach ontworpen. Twitter, Facebook, Apple en Google zitten nog altijd in Silicon Valley. Amazon en Microsoft blijven Seattle trouw. Enkele kleine start-ups kiezen voor New York, dat een Silicon Alley (‘steeg’) stimuleert.

Maar grote bedrijven als YouTube en Netflix hebben mede voor Los Angeles gekozen. En dat trekt ook weer nieuwkomers aan. Die worden gestimuleerd door durfkapitalisten en aanjagers als Digital L.A., Amplify en Start Engine.

Welbeschouwd heeft LA meer talent te bieden dan San Francisco, vindt Lucy Hood, docent bedrijfskunde aan de Universiteit van zuidelijk Californië (USC). De aanwezigheid van drie gerenommeerde universiteiten (USC, UCLA en CalTech) speelt een rol, maar ook de entertainmentwereld.

Niets van doen met siliconen

Door de combinatie van technisch vernuft en creatieve energie „moet de stad gewoon het mondiale technologiecentrum” worden, schreef Hood onlangs. Ze wees op het succes van de onlinevideodienst Hulu, met een omzet van 700 miljoen dollar in 2012. Dat is meer dan die van veel grote filmstudio’s. Los Angeles is een uitgestrekte stad, maar in Venice en Santa Monica, vol nieuwe restaurants en winkels, zijn de afstanden wel per fiets of te voet af te leggen. Dat maakt de wijk nog gewilder onder jonge techwerknemers.

Ook buiten Venice is voor hen een aantrekkelijk werkklimaat aan het ontstaan, aldus Paul Bricault van de organisatie Amplify. Dankzij de steun van aanjagers, de gedeelde werkruimten voor jongeren met laptops, de nieuwe investeringsfirma’s. Maar de naam Silicon Beach is eigenlijk onzin, vindt hij. „Dat suggereert dat we Silicon Valley willen nadoen. Onmogelijk en irrelevant. We hebben niets van doen met siliconen.”