Iedereen wil hier kopen

De huren stijgen er twee keer zo snel als in de rest van Los Angeles: Silicon Beach // Na Tel Aviv en Silicon Valley is het een van de populairste plekken voor startups // ‘Het is de hete, coole plek’

Het hoofdkantoor van Snapchat aan Venice Beach. Ook YouTube en Netflix kwamen naar Los Angeles. Foto Bloomberg

Correspondent Verenigde Staten

Silicon Valley mag Google hebben en New York doet zijn best om nieuwe techbedrijven aan te trekken. Maar Los Angeles presenteert steeds actiever Silicon Beach, iets wat de wereld sinds vorig jaar ook beseft.

Buiten zuidelijk Californië is de recente bloei van de internetbranche van Los Angeles niet altijd opgemerkt. Toen SnapChat dit najaar in het nieuws kwam omdat de oprichters van die onderneming eigenwijs een overnamebod van Facebook afwezen, klonk in de Amerikaanse media verbazing.

Over het ‘nee, bedankt’, maar ook over de locatie van de dienst om ongezien foto’s te delen: niet Silicon Valley bij San Francisco, niet New York, maar het relaxte stadsdeel Venice, aan het brede strand van Los Angeles.

En Los Angeles verwelkomt de tech-industrie met open armen, middels belastingvoordelen en andere aanmoedigingen. Volgens de groep Startup Genome is de stad in korte tijd wereldwijd een van de beste ‘startup-ecosystemen’ voor jonge tech-bedrijven geworden, na Silicon Valley en Tel Aviv in Israël.

De belangengroep Represent LA meldt dat er maar liefst 789 startups zijn. Ook huisvest Los Angeles 36 tech-kantoren waar kleine bedrijven en individuen kunnen werken. Dan zijn er nog 59 investeringsfondsen om jonge bedrijven financieel te steunen. En de groei zal dit jaar een nog hogere vlucht nemen, zo wordt verwacht.

De wijken Culver City, Hollywood en downtown – het voorheen zielloze centrum vol hoogbouw – zitten in de lift als gevolg van de tech-hausse, die technologie samenbrengt met de productie van film, video, games en muziek. Maar vooral in Venice is te zien wat een betiteling als Silicon Beach betekent.

Tot voor kort viel er aan de Stille Oceaan nog wel een appartement te huren voor een creatief, niet-rijk type aan het begin van zijn of haar carrière. Nu beginnen de prijzen richting New Yorkse hoogten te klimmen.

Bobby Murphy, de 25-jarige oprichter van Snapchat, betaalde kort geleden 2,1 miljoen dollar (1,51 miljoen euro) voor een moderne woning met twee slaapkamers. Dat is ruim twee keer de gemiddelde huizenprijs, die met 951.000 dollar toch al een absolute piek bereikte (een stijging van 19 procent ten opzichte van 2012). Ook de huren gaan er twee keer zo snel omhoog als elders in Los Angeles.

Bij lokaal makelaarskantoor Pardee Proterties schatten ze dat eenderde van de groei te danken is aan de techies. „Iedereen wil hier kopen”, zegt makelaar Brian Maser. „Het is de hete, coole plek.”

Wellicht heeft het met het aangename weer te maken. Of met de brede stranden, waar de jonge techneuten kunnen surfen. Wat de reden ook is, de afgelopen jaren heeft een interne Californische migratie zuidwaarts plaatsgevonden. Terwijl de nieuwste bedrijfjes inspringen op de wereldwijde trend richting mobiel, worden de apps en progamma’s voor telefoon en tablet steeds vaker in Silicon Beach ontworpen.

Twitter, Facebook, Apple en Google zitten nog altijd in Silicon Valley. Amazon en Microsoft blijven Seattle trouw. Enkele kleine startups kiezen voor New York, dat een Silicon Alley (‘steeg’) stimuleert. Maar grote spelers als YouTube en Netflix hebben mede voor L.A. gekozen. Dat trekt op zijn beurt nieuwkomers aan. En zij worden weer gestimuleerd door venture capital-fondsen en accelerators als Digital L.A., Amplify en StartEngine.

De stad heeft welbeschouwd meer talent te bieden dan San Francisco, vindt Lucy Hood, een docent bedrijfskunde aan de Universiteit van zuidelijk Californië (USC). De aanwezigheid van drie gerenommeerde universiteiten (USC, UCLA en CalTech) speelt een rol, maar ook de entertainmentwereld, die nog altijd in Los Angeles zit.

Dankzij de combinatie van technisch vernuft en creatieve energie „moet de stad gewoon het mondiale technologiecentrum” worden, schreef Hood onlangs. Ze wees op het succes van de online videodienst Hulu, met een omzet van 700 miljoen dollar in 2012: meer dan veel grote filmstudios.

Uitgestrekt Los Angeles staat bekend om de autocultuur. Maar in Venice en Santa Monica, vol met nieuwe restaurants en boetieken, zijn de afstanden wél per fiets of te voet af te leggen. Dat maakt de wijk nog gewilder onder jonge tech-werknemers.

Ook buiten Venice is een „fysieke gemeenschap” voor hen in de nieuwe brancHe ontstaan, aldus Paul Bricault van de organisatie Amplify. Dankzij de accelerators, de nieuwe investeringsfirma’s, de ‘co-working’ ruimten voor jongeren met laptops, is Los Angeles zo’n gemeenschap aan het opbouwen. Maar de naam Silicon Beach is eigenlijk onzin, vindt Bricault. „Dat suggereert dat we Silicon Valley willen nadoen. Onmogelijk en irrelevant. We hebben niets van doen met siliconen.”