‘Beperkt door wat we niet weten’

We zijn de eersten om toe te geven dat klimaatmodellen verre van perfect zijn, zei Steven Sherwood, een van de auteurs van een nieuw onderzoek naar de rol van wolken in het klimaatsysteem, dat vorige week in Nature is gepubliceerd. Vandaar dat de Australische hoogleraar aan de universiteit van New South Wales en twee collega’s van de Pierre en Marie Curie Universiteit in Parijs de modellen nog eens tegen het licht hebben gehouden (hier en hier meer).

Hoe kan het toch, dat de temperatuurvariatie in de bestaande modellen zulke grote marges laten zien en dat die marges in de afgelopen decennia nauwelijks zijn verkleind? Volgens Sherwood en de zijnen heeft dat te maken met de vorming van wolken en de verwachting in de modellen. Ze hebben gekeken naar de wolkvorming boven oceanen. Lage wolken reflecteren het zonlicht en zorgen daarom voor afkoeling. Volgens de onderzoekers leidt de opwarming echter tot een toenemende vermenging van drogere lucht uit de hogere luchtlagen met de wolken, die daardoor dunner worden en zullen leiden tot een afname van de koelende reflectie. Sherwood:

‘Our research has shown climate models indicating a low temperature response to a doubling of carbon dioxide from preindustrial times are not reproducing the correct processes that lead to cloud formation. [...] When the processes are correct in the climate models the level of climate sensitivity is far higher. Previously, estimates of the sensitivity of global temperature to a doubling of carbon dioxide ranged from 1.5°C to 5°C. This new research takes away the lower end of climate sensitivity estimates, meaning that global average temperatures will increase by 3°C to 5°C with a doubling of carbon dioxide.’

Hiermee worden lang niet alle onzekerheden uit de modellen gehaald. Maar Gavin Schmidt van NASA’s Goddard Institute noemt Sherwoods onderzoek geloofwaardig. Hoewel klimaatgevoeligheid waarschijnlijk dichter bij de drie graden ligt dan sommige modellen suggereren, is dat volgens hem nog steeds niet zeker: ‘It’s always difficult to predict the future, we’re always limited by what we don’t know.’

Twee Japanse onderzoekers, die het artikel in Nature becommentariëren, wijzen op blijvende onzekerheden over het koelende effect van zeeijs en wolken boven land. Ook volgens hen is het debat over klimaatgevoeligheid nog niet gesloten.