Olifant is slim met zijn slurf

illustratie irene goede

Stel je voor: er staan twee koektrommels op de keukentafel. De linker trommel rammelt als je hem schudt. Bij de rechter blijft het stil. Welke koektrommel maak je open?

Ja natuurlijk! Je kiest links. Die trommel zit nog vol koek. Voor jou is het simpel, maar zouden dieren ook zo slim zijn? Een olifant bijvoorbeeld?

Om dat uit te zoeken, gaven biologen olifanten de koektrommeltest. Alleen niet met koektrommels, maar met emmers. En zonnebloempitjes in plaats van koekjes. Een echte olifantenlekkernij.

De biologen hielden een emmer mét en eentje zonder pitjes omhoog. Ze rammelden er duidelijk mee. Daarna mocht de olifant één van de emmers kiezen om open te maken.

De olifanten konden de emmers goed horen, maar kozen toch net zo vaak voor de lege emmer als voor een volle. Oei, gezakt. Zijn olifanten sufferds?

Nou, niet zo snel. De olifanten mochten de test nog eens doen, maar deze keer hoefden ze niet te horen in welke de zonnebloempitjes verstopt zaten, maar mochten ze even ruiken. De biologen hadden kleine gaatjes in de emmers geprikt. Even met de slurf snuffelen, en dan kiezen.

Nu ging het wel goed! De olifanten kozen zelfs de pitjesemmer als ze alléén even aan de lege emmer mochten snuffelen. Misschien dacht de olifant een ingewikkelde olifantengedachte: “als deze emmer leeg is, moet het lekkers wel in die andere emmer zitten.”

Maar waarom lukte de snuffeltest wel en de rammeltest niet? Aan de grote olifantenoren ligt het niet: die zijn prima in orde. Olifanten kunnen het getetter van andere olifanten vaak al van veraf horen. Maar ze hoeven nooit eten te vinden met hun oren.

En dat is het belangrijke verschil, denken de biologen. Want olifanten zoeken wel vaak naar eten door te ruiken. Even de slurf in de lucht, en dan weten olifanten waar ze eten kunnen vinden. Volgens sommige biologen kunnen olifanten zelfs water ruiken.

Olifanten zijn dus helemaal niet zo stom. Om eten te vinden gebruiken ze gewoon liever hun slurf. En zeg eens eerlijk, zou jij zonnebloempitjes kunnen ruiken?

Lucas Brouwers

Bron: Animal Behavior, februarinummer