Een prairiestadje dat plots rijk wordt van de olie, dat ziet er zo uit

Een van de foto's die Ilvy Njiokiktjien maakte in Williston. Ze heeft een fotoserie samengevoegd met het verhaal van een inwoner van het stadje dat in korte tijd een goudmijn en dus trekpleister werd voor jongemannen uit het hele land.

De nieuwe olievelden van Noord-Dakota trekken duizenden Amerikanen uit het hele land aan die hopen er hun fortuin te maken. Het stadje Williston is het hart van de oliekoorts, en fotografe Ilvy Njiokiktjien legde samen met NRC-journaliste Rosanne Kropman vast hoe deze plek razendsnel veranderde.

Bijna een miljoen vaten ruwe olie per dag produceert Noord-Dakota. Elke maand worden er 185 nieuwe bronnen geslagen. Alleen Texas produceert meer olie. Kortom: de staat toont zich een economische wonder. “De economie bloeit, de samenleving bloedt”, zo omschrijft Njiokiktjien de kleine stad Williston na haar bezoek. De streek is rijk geworden van de olie, maar niet alle inwoners zijn blij met de veranderingen. Zo vertelt Bob Thompson (71) tegenover Kropman dat het voorheen een kalm stadje was:

“Vroeger was het hier rustig. Kon je een bar inlopen en herkende je iedereen. Er waren een paar kerken, één McDonald’s, een bowlingbaan, een stripclub. Huizen met keurig gemaaide gazons, brede wegen door golvende graanvelden. Dat is nu heel anders.”

Thompson deed zijn verhaal ook tegenover Njiokiktjien, die met haar foto’s Williston portretteerde. Ze combineerde de foto’s met het verhaal van Thompson, en dit is het resultaat:

Vrouwen in de minderheid, veel nieuwe jongemannen

De toestroom van jongemannen die in the middle of nowhere kapitalen verdienen is nu drie jaar aan de gang. Werken en geld verdienen bepalen hun dagen. Welke gevolgen dat heeft voor de vrouwen in Williston omschreef Kropman afgelopen augustus in vier reportages voor nrc.next die ze er maakte:

“Het is onduidelijk hoeveel mensen er in Williston bijgekomen zijn. Een grove schatting is dat het aantal inwoners de afgelopen paar jaar pakweg verdrievoudigd is, van 12.000 naar 40.000. Ook de verhouding tussen het aantal vrouwen en mannen is drastisch veranderd. Hoe het precies zit weet niemand, maar dat doet er niet zoveel toe. Sydné McKinney (19), die hier sinds een jaar woont: ‘Of het nu 1 op 20 of 1 op 50 is, het is gewoon weinig tegenover veel.’”

‘Er wordt hard gewerkt aan een beter Williston voor vrouwen’

Kropman sprak uitgebreid met de 53-jarige huisvrouw en moeder van zeven kinderen Pam Rinas, met Sydné McKinney, een jongedame (19) die haar dag vult met het wachten op haar hardwerkende partner, en met de burgemeestersvrouw, Joetta Koeser. Sinds haar pensioen – ze gaf les op de basisschool– heeft Koeser zich vol overgave gestort op het welkom heten van nieuwkomers, en ze spreekt niet over problemen in het stadje, maar liever over uitdagingen, zo schrijft Kropman:

“Iedere zondag nemen zij en haar man nieuwe stellen die ze in hun kerk ontmoeten mee uit eten. Ze maakt welkomstmanden met haar vriendinnen van de kerk, maakt nieuw gearriveerde vrouwen wegwijs in de winkelstraat en introduceert ze bij de bijbelstudie op donderdag.[...] Er wordt hard aan gewerkt om van Williston een betere stad te maken voor vrouwen en kinderen.”

Ook interviewde Kropman Holly Kuchenbecker (60). Dat is de vrouw die het recreational vehicle park van Williston beheert.

Volgens Kuchenbecker is er een belangrijk verschil tussen oudere mensen zoals zij en haar man en de jongeren die hun geluk komen beproeven in de olievelden, zo zei ze tegenover Kropman. De ouderen moeten omgaan met alle jongen fortuinzoekers, en de nieuwe levensstijl die ze de stad inbrengen. Kuckenbecker:

“De ouderen proberen hun leven weer terug te krijgen. Dat sommige jongeren met oliedollars smijten is heel frustrerend. Ik zou voor geen goud weg van mijn familie willen zijn en dan toch geen cent sparen.”

Alle reportages zijn per stuk via de linkjes in bovenstaand artikel of met behulp van de zoekbalk online terug te vinden en aan te schaffen. Voortaan zijn alle artikelen uit NRC Handelsblad en nrc·next online beschikbaar. Een uitgebreide uitleg over het kopen van losse krantenartikelen vind je hier.