27 doden door kou in Canada en VS

Foto’s AP / Reuters

In oostelijk Canada en het noordoosten van de Verenigde Staten hebben honderdduizenden mensen tijdens de Kerstdagen zonder stroom gezeten wegens een hevige winterstorm met zware ijzel, gevolgd door extreme kou. Zeker 27 mensen zijn omgekomen. De meeste slachtoffers vielen door koolmonoxidevergiftiging bij pogingen hun huizen te verwarmen met generators of barbecues, bij temperaturen rond -15 graden Celsius.

Ook elders veroorzaakten extreme weersomstandigheden veel overlast. In het hele Alpengebied zorgde zware sneeuwval voor problemen in het verkeer over de weg en per spoor. Op veel plaatsen dreigen lawines. Een aantal wegen die ’s winters normaal wel begaanbaar zijn, moest worden afgesloten.

In Engeland leidden storm en hevige regenval tot overstromingen en stroomuitval. In de aanloop naar Kerst zijn daar zeker vijf mensen omgekomen. Vliegtuigen en veerdiensten liepen door het weer grote vertragingen op.

In een groot gebied in de VS, van Michigan tot Maine, en in het oosten van Canada heeft extreem winterweer sinds begin deze week de elektriciteitsvoorziening gehinderd. Door de relatief zeldzame vorming van een laag ijs van diverse centimeters dik vielen in het hele getroffen gebied bomen om en braken takken af, waarbij elektriciteitsdraden werden gebroken. De meeste elektriciteitsdraden lopen in Noord-Amerika bovengronds.

In Toronto, de grootste stad van Canada, kwamen 300.000 woningen zonder stroom te zitten; gisteravond zaten nog altijd bijna 50.000 huishoudens in het donker. Het stadsbestuur heeft speciale ‘opwarmcentra’ ingericht waar mensen beschutting konden zoeken tegen de felle kou.

Burgemeester Rob Ford van Toronto, sinds dit najaar berucht om zijn erkenning van crackgebruik, nam de leiding bij de coördinatie van het herstelwerk. Ondanks de schaal van de storm weigerde hij een noodtoestand uit te roepen, zoals sommigen wilden. De gemeenteraad van Toronto besloot vorige maand de bevoegdheden van de burgemeester in noodsituaties volledig over te dragen aan zijn plaatsvervanger.