Pouw struikelt over al die ambities

Autobedrijf Pouw wilde te veel. Nu zijn er problemen.

De deuren glimmen, het leer van de stoelen is superstrak. Er hangt een zweem van luchtverfrisser rondom de Opels, Mazda’s en Kia’s in de showroom in Assen. Al sinds 1919 verkoopt dealer Wander auto’s. Sinds anderhalf jaar onder de vlag van Pouw Automotive, één van de grotere autobedrijven van Nederland.

Pouw – in 2012 verkocht het bedrijf 13.118 auto’s – is onlangs in financiële problemen geraakt. Alle onderdelen van het bedrijf, behalve de filialen in het oosten van het land, lijden verlies.

De financiële druk waaronder Pouw (703 werknemers, 25 vestigingen) staat is het best waar te nemen bij de noordelijke vestigingen. Afgelopen vrijdag zijn bij de vestiging in Assen en in Groningen bijna alle auto’s, zowel de verkochte als de onverkochte, door de drie auto-importeurs teruggehaald. Nu staan de showrooms écht leeg; in november werd al een deel van de onverkochte voorraad teruggenomen. In dezelfde periode sloot het bedrijf de autodealer in Haren. De werknemers van dat filiaal, minstens negen, zijn naar andere vestigingen overgeplaatst.

Het ging mis door een te ambitieuze overnamestrategie en een haperende automarkt. In 2008 trok Pouw het Amsterdamse H2 Equity aan als investeerder. Dat zou naast geld ook advies over overnames leveren. Het doel: binnen enkele jaren een omzet van rond de 1 miljard euro draaien. Op dat moment had het bedrijf een omzet van ruim 250 miljoen euro.

Alsmaar groter

De miljard omzet wilde het bedrijf onder meer bereiken door andere autodealers op te slokken, en zelf alsmaar groter te worden. Door in verschillende regio’s een Pouw-imperium te creëren. Voor elk soort auto bij een dealer van Pouw in de buurt terecht kunnen, was het idee. Voor koop, lease en huur.

De crisis blokkeerde die ambitie. De plannen werden tijdelijk stopgezet, om in 2011 weer hervat te worden. De automarkt beleefde dat jaar inderdaad een kleine opleving, maar inmiddels is het aantal verkochte auto’s weer gedaald. Vorig jaar maakte het bedrijf een omzet van ruim 386 miljoen euro; slechts een kleine vooruitgang, in het licht van de ambitieuze plannen.

In Nederland kopen namelijk steeds minder particulieren een auto. De eerste elf maanden van dit jaar werden er circa 378.000 auto’s verkocht, blijkt uit cijfers van branchevereniging Bovag. In dezelfde periode vorig jaar waren dat er zo’n 484.000. Dat is een daling van ruim 20 procent. In heel Europa daalt het aantal verkochte auto’s eveneens, dit jaar vooralsnog met 2,7 procent.

De teruglopende autoverkoop raakt iedereen in de branche. Door het ambitieuze overnamebeleid van Pouw heeft dat bedrijf er meer last van.

Marketingdirecteur Heloise Timmerman van Pouw: „Die daling is aanzienlijk. Daarom moeten we reorganiseren. We kunnen niet ineens 20 procent van de omzet missen.”

Niet zonder iets binnen de organisatie te ondernemen, bedoelt ze. Veel meer wil zij er niet over kwijt.

Samenwerking met Stern

De grootaandeelhouder van het bedrijf is nog altijd Jan Pouw, de oprichter van het bedrijf. Pouw zit sinds de jaren zeventig in de autobranche. In de jaren negentig verkocht hij zijn bedrijf aan branchegenoot Pon; aan het begin van de 21ste eeuw begon hij opnieuw. Nu komt zijn bedrijf misschien weer in andere handen, maar dan omdat het móét.

Het bedrijf oriënteert zich, zo valt te lezen in een verklaring van Pouw Automotive, op „nieuwe samenwerkingsmogelijkheden met andere partijen”. Die samenwerking komt er met het grootste en enige beursgenoteerde autobedrijf van Nederland: Stern. Onlangs nam Stern de Mercedes Benz- tak al van Pouw over.

Bestuursvoorzitter Henk van der Kwast van Stern weet waar het misging: Pouw wilde te veel bereiken in te korte tijd. Veel autobedrijven breidden uit, maar deden dat „via de weg van de geleidelijkheid”. Van der Kwast: „Zij kunnen tegen een stootje. Zoals Stern.” Dat heeft een eigen vermogen van 137 miljoen euro. „Pouw had leuke ideeën, maar ging te snel.”