Ronnie de treinrover toonde nooit berouw

Ronnie Biggs overleed dinsdagnacht op 84-jarige leeftijd // Hij begon als klein diefje maar groeide door zijn rol in ‘The Great Train Robbery’ uit tot een beroemdheid // Zo werkte hij samen met The Sex Pistols

Foto van Ronnie Biggs uit het politiearchief Foto ANP

Verslaggever

Ronnie Biggs, die in de nacht van dinsdag op woensdag op 84-jarige leeftijd overleed, was niet meer dan een kleine kruimeldief, een mislukkeling die op zijn vijftiende voor het eerst in de cel belandde na het stelen van wat potloden. Na negen veroordelingen besloot hij zijn leven te beteren.

Drie jaar ging dat goed, tot hij in 1963 aanklopte bij Bruce Reynolds, die hij kende uit de gevangenis, voor een lening. In plaats daarvan vroeg Reynolds hem mee te doen aan de beroving van de posttrein van Glasgow naar Londen. Biggs vroeg een dag bedenktijd, maar vertelde later dat hij aan 20 seconden genoeg had gehad.

In de vroege ochtend van 8 augustus 1963 stond Biggs samen met de rest van Reynolds’ bende de trein van de Royal Mail op te wachten, in een flauwe bocht in de buurt van Cheddington, in Buckinghamshire. De buit: 2,6 miljoen pond in gebruikte bankbiljetten – omgezet naar de huidige waarde zo’n 50 miljoen euro.

Biggs’ rol in wat bekend werd als The Great Train Robbery, een van de beroemdste roofovervallen aller tijden, was bescheiden en niet erg succesvol. Hij moest een machinist ritselen die de trein naar een afgelegen stuk spoor zou rijden. Maar de gepensioneerde machinist met wie hij aankwam, kreeg de moderne trein niet in beweging. De echte machinist was door een bendelid met een metalen staaf bewusteloos geslagen – de man is daarvan nooit hersteld.

Biggs werd, net als de meeste bendeleden, al snel gearresteerd. In april 1964 werd hij veroordeeld tot dertig jaar celstraf. Maar veertien maanden later wist hij te ontsnappen uit de gevangenis en vluchtte hij met zijn vrouw en twee kinderen naar Parijs, waar hij een deel van zijn buit – hij had 143.000 pond gekregen – besteedde aan plastische chirurgie en valse papieren om naar Australië te emigreren.

Toen Interpol hem op het spoor kwam, vluchtte hij naar Brazilië, waar hij aan uitlevering wist te ontsnappen. Zijn 19-jarige vriendin was zwanger, waardoor de Braziliaanse wet uitlevering verbood. Biggs groeide uit tot een legende, dikte in interviews zijn rol in de treinroof graag een beetje aan en wist steeds weer uit handen van justitie te blijven. Hij verdiende zijn geld met deelname aan reclamefilmpjes, een autobiografie en een plaatopname met punkband The Sex Pistols.

In 2001 keerde hij berooid terug naar het Verenigd Koninkrijk. Hij was ziek, maar had niet genoeg geld om zich in Brazilië te laten behandelen. Hij werd gearresteerd en kreeg in 2009 gratie omdat hij zwaar ziek was. Dat ging niet van harte, want Biggs toonde nooit berouw.

    • Paul Luttikhuis