Van mislukte kruimeldief tot de grote treinrover

Ronnie Biggs (1929-3013)

Hij begon als een klein diefje maar groeide door zijn rol in ‘The Great Trainrobbery’ uit tot een beroemdheid.

De trein van de Royal Mail die op 8 augustus 1963 werd beroofd

Ronnie Biggs, die vanmorgen op 84-jarige leeftijd overleed, was niet meer dan een kleine kruimeldief, een mislukkeling die op zijn vijftiende voor het eerst in de cel belandde na het stelen van wat potloden. Het was de eerste van negen veroordelingen, voordat hij besloot zijn leven te beteren, te trouwen en zijn geld eerlijk te verdienen als timmerman.

Drie jaar ging dat goed, tot hij in 1963 aanklopte bij Bruce Reynolds, die hij nog kende uit de gevangenis, voor een lening. In plaats daarvan vroeg Reynolds hem mee te doen aan de beroving van de posttrein van Glasgow naar Londen. Biggs vroeg een dag bedenktijd, maar vertelde later dat hij aan 20 seconden genoeg had gehad.

In de vroege ochtend van 8 augustus 1963, op zijn 34ste verjaardag stond Biggs samen met de rest van Reynolds’ bende de trein van de Royal Mail op te wachten, in een flauwe bocht in de buurt van Cheddington, in Buckinghamshire. De buit: 2,6 miljoen pond in gebruikte bankbiljetten – omgezet naar de huidige waarde zo’n 50 miljoen euro.

Biggs’ rol in wat bekend werd als The Great Train Robbery , een van de beroemdste roofovervallen aller tijden, was bescheiden en niet erg succesvol. Hij moest een machinist ritselen, die de trein naar een afgelegen stuk spoor zou rijden waar de geldzakken zouden worden overgeladen. Maar de gepensioneerde machinist met wie hij aankwam, kreeg de moderne trein niet in beweging. De echte machinist was door een bendelid met een metalen staaf bewusteloos geslagen – de man is daarvan nooit hersteld en overleed in 1970 aan leukemie.

Biggs werd, net als de meeste bendeleden, al snel gearresteerd. In april 1934 werd hij veroordeeld tot 30 jaar celstraf. Maar veertien maanden later wist hij te ontsnappen uit de gevangenis van Wandsworth. Hij vluchtte met zijn vrouw en twee kinderen naar Parijs, waar hij 40.000 pond van zijn deel van de buit – hij had 143.000 pond gekregen – besteedde aan plastische chirurgie en valse papieren om naar Australië te emigreren.

Toen Interpol hem op het spoor kwam, vluchtte hij naar Brazilië, waar hij in 1974 aan uitlevering wist te ontsnappen. Zijn 19-jarige vriendin was zwanger, waardoor de Braziliaanse wet uitlevering verbood. Biggs groeide uit tot een legende, dikte in interviews zijn rol in de treinroof graag een beetje aan en wist steeds weer uit handen van justitie te blijven. Hij verdiende zijn geld met deelname aan reclamefilmpjes, een autobiografie en een plaatopname met de punkband The Sex Pistols.

In 2001 keerde hij berooid terug naar het Verenigd Koninkrijk. Hij was ziek maar had niet genoeg geld om zich in Brazilië te laten behandelen. Hij werd bij aankomst gearresteerd en kreeg in 2009 gratie omdat hij zwaar ziek was. Dat ging niet van harte, want Biggs toonde nooit berouw.

    • Paul Luttikhuis