Willem Jan Otten wint P.C. Hooft-prijs 2014

Willem Jan Otten (1951) ==F/C==Naarden, 25 februari 2004 Foto VINCENT MENTZEL/NRCH

De P.C. Hooft-prijs 2014 wordt toegekend aan schrijver, dichter en essayist Willem Jan Otten (1951). Dat heeft de Stichting P.C. Hooft-prijs voor Letterkunde zojuist bekendgemaakt.

‘Willem Jan Otten kan gezien worden als een essayist pur sang’, verklaart de jury:

“Hij is origineel en persoonlijk in de keuzen van zijn onderwerpen. Als lezer merk je hoe hij al schrijvend op zoek is naar een ook voor hem nog onbekende uitkomst van zijn denken.”

Een verrassing kan de toekenning van de P.C. Hooft-prijs aan Otten niet genoemd worden, schrijft boekenredacteur Arjen Fortuin vanmiddag in NRC Handelsblad. Otten, jarenlang medewerker van het Cultureel Supplement van NRC Handelsblad en tevens toneelschrijver en dichter, won prijzen in alle genres. In 1999 werd hij onderscheiden met de Constantijn Huygensprijs en in 2005 won hij de Libris Literatuur Prijs voor zijn roman Specht en Zoon. De essayist Otten is volgens Fortuin het best te omschrijven als een ‘vragensteller’:

“Zeker is zijn essays, is Otten een vragensteller, een auteur die met schaamteloze ernst zichzelf en zijn omgeving bevraagt. Zijn essays zijn, in de lijn van Montaigne, letterlijk pogingen om iets te ontdekken – stukken waarvan de auteur aan het begin ook nog niet weet waar het zal eindigen.”

Ottens veel bekritiseerde bekering tot het katholicisme in 1999 kwam voort uit een zijn belangstelling in moraal. In een interview uit 2006 zei Otten dat het hem meer om geloven gaat, dan om het geloof:

“Het gaat mij om het proces, om de binnenkant van het geloof. En je kunt er alleen maar iets over zeggen als je het doet, als je erin zit. Ik wil de mensen die er niet aan doen, die er niet in zitten, met mijn verbeelding overtuigen.”

De jury van de P.C. Hooft-prijs 2014 (beschouwend proza) is ingesteld en bestaat uit: Désanne van Brederode, Elma Drayer, Annet Mooij, Jeroen van Kan en Paul Schnabel. Aan de prijs is een bedrag verbonden van € 60.000. De oeuvreprijs wordt op donderdag 22 mei 2014 in het Letterkundig Museum in Den Haag uitgereikt.