Subtiliteit

is ver te zoeken in Bangkok

De correspondent // Melle Garschagen in Bangkok

Het begint bij de drogist. „Condooms?”, vraagt de behulpzame bediende achter de balie. Mijn antwoord, „een tube tandpasta”, verbaast hem een beetje. Daarna door naar het hotel. „U reist alleen. Verwacht u vanavond een gast te hebben?”, informeert de mevrouw bij de incheckbalie. Tijdens het wandelingetje van mijn hotel naar de skytrain pakken meisjes en vrouwen die ooit mannen waren mij vast („kom hier, dan kan ik een lekkere massage geven”) en trekken mij een café binnen („met jou wil ik praten, you handsome man”). Subtiliteit is ver te zoeken in Bangkok.

Net zoals de gewelddadige rellen in een heel beperkt deel van de Thaise hoofdstad plaatsvonden, zitten de dubieuze massagesalons en bars-met-extra-service bij elkaar. Bij het boeken van mijn hotel was het me alleen ontgaan dat Soi Sukhumvit 4 in Nana een hoerenstraat is.

De vrouwen van Nana verenigen de wereld. Amerikaanse klerenkasten met geschoren koppen lopen naast Arabische vriendengroepen op teenslippers. Chinese zakenmannen in keurige pantalons staan voor dezelfde massagesalons als Japanse tieners op neongele sandalen. Er wordt Grieks, Russisch, Duits, Engels en Nederlands gesproken.

Soms is het verleidelijk te denken dat het allemaal wel meevalt in Nana. Voor de vrouwen afkomstig van het Thaise platteland of armere buurlanden is prostitutie een manier om geld te verdienen. En de sfeer is soms best gemoedelijk. ’s Ochtends eten mannen in keurige hotels eitjes en croissants met hun vriendinnen-voor-één-nacht. Ik zit naast een Duitser en zijn Thaise prostituee. Op televisie wordt curling getoond. „Schaatsen”, zegt de Thaise. „Nee, curling”, zegt Duitser. „Yes, yes. Ik hou van schaatsen”, zegt de Thaise. Ze barsten allebei in lachen uit.

’s Avonds zit ik in een restaurant naast een man uit Newcastle. Hij is na vijf jaar weer terug in Bangkok, op visite met zijn Thaise vrouw. „Wij hebben elkaar in een tentje hier ontmoet. Nu zijn we terug om even te kijken”, zegt hij. Hun vierjarige zoontje is mee op hun trip down memory lane. Hij speelt tikkertje met een paar meisjes in korte rokjes.

Ik zie ook geen mannen kleine jongens mee naar hun hotelkamer nemen, zoals vorige maand in de Filippijnen. Maar uit het jaarlijkse rapport Trafficking in Persons opgesteld door het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken blijkt hoe omvangrijk en kwalijk de Thaise seksindustrie is.

Vrouwen, kinderen en mannen worden in groten getale vanuit Cambodja, Birma, Vietnam, Oezbekistan, Rusland en China naar Thailand gesmokkeld om in de sekssector te werken. „Thailand is een bestemming, bron en doorvoerland”, aldus de Amerikaanse diplomaten.

Verschillende wetenschappers en instellingen schatten dat er tussen de 200.000 en 400.000 sekswerkers in Thailand zijn. Tel daar de pooiers, barmannen en hotelpersoneel bij op en meer dan een miljoen Thai, op een totale bevolking van 69 miljoen, zijn afhankelijk van betaalde seks voor hun inkomen. Eentiende van de Thaise economie zou seksgerelateerd zijn. Dat betekent veel geld voor mensenhandelaren, criminelen en ouders van meisjes in plattelandsdorpen een wereld verwijderd van Nana. Prostitutie, mensenhandel en gedwongen arbeid horen bij Thailand als gouden boeddhabeelden en toeristen met te grote backpacks.

Samen met mijn Thaise tolk, een kunstzinnige fotografe die buitenlandse journalisten helpt om zelf een centje bij te verdienen, loop ik over straat. We praten over de demonstraties, de verdeeldheid van het volk en andere zaken cruciaal voor de toekomst van het land. Een man met een ringbandmap sist opeens in mijn oor. „Ik kan je binnen vijf minuten aan een jongere en dunnere lady helpen”, sist hij in mijn oor. Na één dag in Bangkok heb ik mij nog nooit zo blank en man gevoeld.