De helft van de klanten is ook een ‘zij’

GM krijgt Mary Barra (51) als nieuwe bestuursvoorzitter.

In de autowereld zijn nog amper topvrouwen te vinden.

De nieuwe baas van General Motors, Mary Barra. Zij werkt al 33 jaar bij deautofabrikant in Detroit. Foto Bloomberg

Coureur Danica Patrick deed het in de Amerikaanse racerij. Nu doet Mary Barra het als bestuursvoorzitter van automaker General Motors (GM): respect en invloed afdwingen in een klassieke mannenwereld.

Barra (51) wordt in januari de eerste topvrouw van een autobedrijf, zo werd deze week bekend. Industriële ondernemingen zijn bolwerken van testosteron, en de autowereld al helemaal.

De benoeming van Barra door vertrekkend topman Dan Akerson werd dan ook gevierd als een doorbraak in Detroit, waar de ‘grote drie’ autofabrikanten – GM, Ford en Chrysler – weer goede zaken doen. „Niemand heeft betere papieren als car guy”, zei de bedrijfskundige Erik Gordon.

Akerson kreeg GM de afgelopen jaren weer overeind met de hulp van miljarden staatssteun uit Washington – en met Mary Barra als hoofd van de afdeling productontwikkeling.

General Motors verkocht vorig jaar 9,3 miljoen auto’s. De beurskoers klimt. Dat trekt bekende beleggers als Warren Buffett aan. Hij heeft belangstelling voor GM nu de overheid deze week de bail out heeft beëindigd met de verkoop van haar laatste aandelen GM. De belastingbetalers hebben ruim 10 miljard dollar verloren, maar het bedrijf is er sterk uit te voorschijngekomen. Akerson benadrukte dat Barra is gekozen om „de breedte en diepte van haar ervaring, haar managementstijl, haar interpersoonlijke stijl, haar kennis van onze interne machinaties”, en niet om „haar geslacht of politieke correctheid”. „Vrouwen willen geen cadeautjes. Ze willen een kans.”

Toch was het haar vrouwelijkheid die in de reacties vooral werd belicht. „Ik doe dit dertig jaar en ik had nooit gedacht dat het zou gebeuren”, zei bijvoorbeeld Michelle Krebs, een analist bij de autowebsite Edmunds.com.

Mary Barra wordt de belangrijkste persoon in Detroit. Sterker, ze wordt een van de toonaangevende bestuursvoorzitters in de Verenigde Staten. GM neemt de zevende plaats in op de top-500 van Amerikaanse bedrijven die het zakenblad Fortune Magazine heeft samengesteld.

Barra werkt al 33 jaar bij GM. Ze begon er als student, nadat haar vader zijn loopbaan als arbeider bij Pontiac (nu onderdeel van GM) had doorgebracht. Barra volgde een beroepsopleiding om ingenieur te worden, voegde daar een master in bedrijfskunde aan toe en maakte naam in de onderneming. Nadat GM weer op gang kwam na de financiële crisis, werd Barra onder Akerson als vicepresident verantwoordelijk voor het ontwerp en de kwaliteit van alle nieuwe GM-wagens.

De autobranche is een mannenwereld. Vooral in het management zijn nauwelijks vrouwen te bespeuren; in Europa en Azië nog minder dan in de Verenigde Staten. Maar vrouwen kopen bijna de helft van de nieuwe auto’s in de Verenigde Staten en zijn betrokken bij de beslissing in driekwart van de aankopen. Gezien dat kooppatroon is meer vrouwelijke invloed op het bestuursniveau een logische zet voor GM.