Vele gezichten van New York

Het begon met een blog. Het initiatief van Brandon Stanton om ‘gewone’ New Yorkers te fotograferen, werd ook een boek.

Brandon Stanton fotografeert dagelijks New Yorkers, en zet ze met uitspraken van het ‘model’ of korte toelichting op zijn razend populaire blog. http://www.humansofnewyork.com Foto's Brandon Stanton

Verlegen glimlachend kijkt het Dominicaanse kamermeisje in de camera. Ze rust een paar minuten uit op een bankje, ergens in New York, na een driedubbele dienst om haar twee kinderen te onderhouden. Zo meteen zal ze weer opgaan in de massa.

De foto is één van de duizenden portretten van Humans of New York, het blog van fotograaf Brandon Stanton met dagelijks nieuwe beelden van bewoners van de stad en voorzien van een kort citaat of vraaggesprek. Er staan foto’s op van mensen naar wie je op straat omkijkt: stedelijke paradijsvogels, types in religieuze gewaden. Nog vaker staan er personen op bij wie dit niet het geval is: zwervers, omaatjes, portiers. Zij, de ‘gewone’ mensen, zijn de sterren van het blog.

Sinds de oprichting in 2010 is de site onverminderd populair, met inmiddels een miljoen volgers op Facebook en Tumblr. Nieuwe foto’s krijgen in een paar minuten duizenden likes. Tientallen kopieën van het concept bestaan in zo ’n beetje alle grote steden, van Humans of Tel Aviv tot Humans of Rotterdam.

In oktober verscheen het Humans of New York-boek, dat meteen op één terechtkwam in The New York Times-bestsellerlijst. „We leven in een individualistische samenleving. Maar met deze foto’s ga je juist kijken naar de mensen om je heen op straat. Je krijgt een blik in iemands’ wereld”, zegt Debra Barraud, oprichtster van de Humans of Amsterdam-blog (105.000 likes). De foto is niet hetzelfde zonder tekst en vice versa, vindt Barraud: „Je schrijft over wat je niet verwacht of afziet aan een persoon.”

Op de Humans of-blogs is de sfeer positief. De foto’s zijn een ode aan het unieke verhaal van ieder mens, uit elke laag van de bevolking. Van een afgekickte gastvrouw tot een zwerver met gevoel voor humor. De honderden optimistische reacties zorgen voor een gemeenschapsgevoel.

Daarbij speelt het ‘van krantenjongen tot miljonair’-verhaal van New York-oprichter Brandon Stanton (29) een rol. Als werkloze provinciejongen kwam hij in 2010 met niets in de stad terecht. Na een periode van hard werken wist hij van zijn blog een succes te maken met commerciële opdrachten voor onder andere Vogue en een boekendeal met St. Martin’s Press (eerste druk: 145.000 exemplaren).

Soms zijn de foto’s van Stanton te zoetsappig door de stilering en de poses van de mensen. Ze bereiken niet het niveau van straatfotografen als Saul Leiter of Ed van der Elsken. Ook is een emotionele reactie snel bereikt met vragen als ‘wat was het verdrietigste moment uit je leven?’ Maar als daar een foto verschijnt van een trotse selfmade Columbia-student uit een New Yorkse achterstandswijk, probeer dan maar eens kritisch te blijven.

    • Jonas Kooyman