Los Angeles krijgt weer hoop door terugkeer van megaster Bryant

De basketbalwedstrijden van de Lakers geven het centrum van Los Angeles een feestelijke sfeer. En meestal is er voor een paar tientjes nog wel een stoel te vinden, ergens in het altijd volle Staples Center. Zondag niet; een plek hoog in het thuisstadion kostte 300 dollar. Want iedereen wilde de terugkeer van Kobe Bryant meemaken.

HE’S BACK, meldden billboards en tv-reclames in Los Angeles dit weekeinde. Bryant (35) is de meest productieve – volgens supporters in Californië de beste – speler in de Noord-Amerikaanse basketballiga (NBA). Op 12 april trad hij voor het laatst op, toen zijn linker achillespees scheurde.

Zijn comeback verliep goed voor Bryant – maar niet voor de Lakers. Ze oogden onrustig en verloren van de Toronto Raptors, zeker geen topteam. Bryant scoorde negen punten, gaf vier assists – en gaf de bal acht keer op. Toen hij de bal voor het eerst aanraakte en een pass gaf, klonk gejuich alsof de landstitel was gewonnen.

Er stond ook veel op het spel voor de club en de NBA. De 1,98 meter lange spelverdeler is een klassieke franchise player: de gezichtbepalende ster van een team, zoals LeBron James in Miami en Michael Jordan voorheen in Chicago.

Met zijn vlugge dribbel en wegvallende schot is Bryant bovendien een boegbeeld van de competitie, waar vele miljoenen dollars in om gaan. De strijd tussen Bryants Lakers en de concurrentie in Oklahoma en San Antonio is een bron van genot voor kijkers en een bron van inkomsten voor de NBA. Zonder de 27 punten en 6 assists per wedstrijd (zijn totalen van vorig seizoen) is de NBA minder leuk. Bryant heeft de meeste punten van alle actieve spelers en staat vierde op de lijst van meeste scores aller tijden.

Dat alles kon de opgewonden berichtgeving op de lokale omroep Sportsnet verklaren. De dag van de blessure heette ‘de dag dat L.A. tot stilstand kwam’. Maar gelukkig: “De legende gaat door.”