Furby hoort alles wat je zegt

Vandaag zullen duizenden kinderen een Furby krijgen van Sinterklaas Het speelgoed was eind jaren negentig ook al razend populair Wat maakt de pluizige robot opnieuw zó succesvol?

Illustratie Thinkstock

Medewerkers van de Amerikaanse afluisterdienst NSA mochten geen Furby meenemen naar hun werk. De pluizige robot herhaalt namelijk de woorden en zinnen die hij opvangt in zijn omgeving en maakt daarbij geen uitzonderingen voor staatsgeheimen. Degenen die al een Furby op hun bureau hadden staan, moesten dat aangeven bij de staf. „Die beesten” uit het gebouw krijgen, zou nog moeilijker zijn dan ze binnensmokkelen, liet een woordvoerder weten.

Furby was in 1998 het meest besproken kerstcadeau in de Verenigde Staten. Niet alleen omdat het beestje, dat nog het meeste wegheeft van een kleurige Gremlin, een bedreiging zou zijn voor de Amerikaanse staatsveiligheid: Furby was een hype. In korte tijd was het beest overal uitverkocht. Wanhopige consumenten sliepen in de vrieskou voor speelgoedwinkels, in de hoop er toch nog een te bemachtigen.

Bijna een half jaar later, in april 1999, arriveerde de eerste lading Furby’s in Nederland. De 22.000 exemplaren hoefden niet lang op een eigenaar te wachten: ze waren direct uitverkocht. Ook Nederlandse ouders gunden hun kinderen een pluizige robot. Het zou dat jaar het best verkochte sinterklaasspeeltje worden.

Nu, bijna vijftien jaar later, is Furby terug van weggeweest.

Uit onderzoek van de NOS bleek deze week dat Furby weer bovenaan op de verlanglijstjes staat. Ook werd het vorige maand verkozen tot ‘Speelgoed van het Jaar’ in de leeftijdscategorie 6 tot 8.

Onbegrijpelijke geluiden

Het is niet zo dat Amerikaanse speelgoedfabrikant Hasbro nog pakhuizen vol had met Furby’s uit de jaren negentig. De Furby is vernieuwd, volgestouwd met de modernste technologieën. In de grote ronde ogen van het beest zijn lcd-schermpjes verwerkt, waarmee meer dan honderd emoties getoond kunnen worden.

Wereldwijd is Furby in twintig verschillende taalopties verkrijgbaar. Het is dan ook „redelijk uniek” dat Furby Nederlands kan spreken, zegt een woordvoerder van Hasbro. „Daar is een enorme investering aan voorafgegaan.”

Al spreekt hij in het begin alleen nog maar Furbish: een eigen taal met eenvoudige lettergrepen, korte woorden en verschillende onbegrijpelijke geluiden. Furby leert langzaam beter communiceren als je met hem praat.

Mag ik dit hebben?

Waarom is dit zo’n succes? Furby mag dan leuk en interactief speelgoed zijn, het beest is niet uit zichzelf opnieuw één van de meest gewilde sinterklaascadeaus geworden.

Van de originele Furby zijn tot beëindiging van de productie in 2000 wereldwijd meer dan 27 miljoen exemplaren verkocht. Het leverde Hasbro 500 miljoen dollar op (385 miljoen euro). Hoeveel er van dit nieuwe model precies verkocht zijn, wil Hasbro niet delen. „Miljoenen”, zegt de woordvoerder.

Een reden voor de populariteit: Furby is sekseneutraal, zowel geschikt voor jongens als voor meisjes. Een behoorlijke brede doelgroep dus.

Daar speelt de fabrikant in tv-spotjes handig op in. Bontgekleurde Furby’s spelen uiteraard de hoofdrol in de reclames op de televisie, maar opvallender is dat er géén kinderen in te zien zijn. Bewust, vermoedt marketingdeskundige Suzanne Dölle. Want kinderen identificeren zich met de kinderen die ze op tv zien. „Op deze manier kan geen enkel kind denken: nee, dat kindje in de reclame is jonger dan ik. Furby is kinderachtig.” Of: „Dat is een jongen, Furby is niets voor meisjes.” Vervolgens kunnen kinderen in de winkel wel een pop kiezen in de kleur die ze leuk vinden.

Furby was de afgelopen weken veel te zien op tv. Vooral rondom kinderprogramma’s dook hij op.

Hoe vaker kinderen een reclame zien, hoe meer effect het uiteindelijk heeft, zegt Dölle. Zij onderzocht het kijkgedrag van kinderen door samen met ze naar tv-commercials te kijken: „Wij vinden het misschien vervelend om naar dezelfde reclame te kijken, maar bij kinderen werkt dat anders.”.

Furby wordt in verschillende reclames aangeprezen en elke keer wordt iets anders over de functies van het speelgoeddier uitgelegd. „Dat maakt dat ze zich steeds opnieuw blijven verwonderen”, aldus Dölle.

De duivel in Furby

‘Een eigen wil!’, staat op Furby’s verpakking. „Elke Furby heeft zijn eigen karakter”, verklaart de woordvoerder van de fabrikant. Hoe dat kan? „Door geheime technieken.” Zo verzekert ze dat sommige Furby’s beter op muziek reageren en dat andere sneller in mensentaal leren praten. Er zouden zelfs Furby’s zijn die last hebben van stemmingswisselingen.

Wanneer je niet goed voor het beest zorgt, dan kan Furby in een duiveltje veranderen, waarschuwt de woordvoerder. „De fabrikant heeft deze week een Furby teruggekregen die zo slecht is behandeld, dat hij in een soort psychose is beland.” Volgens haar is het nog maar de vraag of het dier er wel weer bovenop komt.

Net als de Furby van vroeger, kan ook deze niet uit. Velen zullen het nog herinneren van vroeger, toen ze het speelgoed wanhopig in een laken wikkelden en in de kelder wegstopten: Furby kan namelijk wel slapen, in het donker. En als Furby dan eindelijk slaapt, kan hij weer wakker schrikken van geluid.

Het beest reageert daarop door terug te praten. Ook wanneer zijn eigenaar daar geen zin in heeft.