...maar redt de bank Heiploeg weer?

Heiploeg werd vorig jaar door de banken gered. Het bedrijf leende te veel, verdiende te weinig.

De megaboete kan het einde zijn.

Te veel leningen, te grote verliezen en meer schulden dan bezittingen. Heiploeg, de grootste garnalenverwerker van Europa, had vorig jaar een probleem. Maar met één voordeel: de schulden waren zo groot dat de bank óók een probleem had.

De schade voor banken zou fors zijn als het bedrijf zou omvallen. Mede daardoor werd Heiploeg vorig jaar zomer gered. Een syndicaat van banken werd noodgedwongen eigenaar van Heiploeg en gaf het bedrijf een kapitaalinjectie. De bestuursvoorzitter werd uitgezwaaid en begin dit jaar werd ook van de financieel directeur afscheid genomen.

Er lijkt nauwelijks een slechter moment denkbaar voor een boete van historisch grote omvang. Heiploeg kreeg hem deze week. De Europese Commissie heeft het bedrijf een boete van 27 miljoen euro oplegd voor illegale prijsafspraken met concurrenten, waardoor Europese consumenten te veel voor garnalen betaalden. Die zou in één klap het vermogen wegvagen dat de banken vorig jaar met veel pijn en moeite aanzuiverden.

Het hart van Heiploegs problemen zit niet alleen in de garnalenmarkt maar ook in de manier waarop de onderneming met haar geld is omgesprongen. Het bedrijf groeide door overnames in het buitenland. Kopen met geleend geld. Dat werd een molensteen toen de inkomsten tegenvielen en er bij overnames te veel bleek te zijn betaald. Een pakket leningen van 100 miljoen euro was vorig jaar uitgegroeid tot 129 miljoen euro rentedragende schuld. En er werd voor het vierde jaar op rij verlies geleden, waardoor de buffers waren verdwenen.

Echt rustig is het de laatste jaren op het kantoor in Zoutkamp nooit geweest. Los van alle kartelboetes en invallen van mededingingsautoriteiten (dat gebeurde tien jaar geleden ook al), is het verleden van het garnalenbedrijf een aaneenschakeling van herfinancieringen, bestuurswisselingen en wisselende eigenaren.

In de jaren 90 kwam de garnalenverwerker in handen van de investeringsmaatschappijen CVC, Gilde en de investeringspoot van ABN Amro. In 2000 verkochten zij Heiploeg door aan de Zwitserse bank UBS. UBS verkocht Heiploeg zeven jaar geleden weer terug aan Gilde. Deze investeringsmaatschappij was tot 2006 onderdeel van Rabobank.

In handen van Gilde liepen de financiën bij de garnalenverwerker uit de hand. Die moest vorig jaar zijn verlies nemen toen schuldeisers van Heiploeg een deel van hun leningen omzetten in aandelen. Sindsdien zijn banken de eigenaren van Heiploeg: Rabobank, ABN Amro en Landsbanki. Het is de grote vraag of de banken nogmaals bereid zullen zijn om Heiploeg te redden.