Komeet ISON overleeft de zon

ISON, boven de zon, vanochtend. Foto Soho

De komeet ISON, een ongeveer één kilometer groot brok ijs en gesteente, lijkt zijn helse avontuur bij de zon te hebben overleefd. Op beelden die vannacht door de satelliet SOHO zijn gemaakt is ‘iets’ te zien dat op een komeet lijkt. En dat object volgt precies de koers van de oorspronkelijke komeet. De komeet scheerde op een afstand van iets meer dan een miljoen kilometer langs de zon. Eerder op de avond werd nog gedacht dat ISON ten onder was gegaan.

Komeet ISON zet astronomen al sinds zijn ontdekking, in september 2012, voortdurend op het verkeerde been. Aanvankelijk leek het erop dat hij zich tot een zeer helder hemelobject zou kunnen ontwikkelen, wat hem direct al de titel ‘komeet van de eeuw’ opleverde. Die hooggespannen verwachtingen kon het verdampende brok ijs en gesteente niet waarmaken, al bleef zijn gedrag wispelturig.

Donderdagavond leek dus aanvankelijk het doek voor ISON definitief te vallen. Voor de ogen van de hele astronomische wereld kwijnde hij tijdens zijn nadering van de zon compleet weg. Enkele uren later dook op beelden van de SOHO-satelliet echter alsnog een zwak object op, dat aanvankelijk voor een restant van de ijle ‘staart’ van de komeet werd gehouden.

In plaats van verder te vervagen, is de helderheid van dit restant in de loop van de nacht juist toegenomen. Dat wijst erop dat er nog een stuk van de ijzige kern van de komeet is overgebleven, dat nog steeds stof uitstoot. Hoe lang de komeet dit kan volhouden, zal de komende dagen moeten blijken.

Dat er een komeet dicht langs de zon raast, is niet uniek. Sinds de lancering van de SOHO-satelliet, die sinds 1995 de gebeurtenissen op en rond de zon in de gaten houdt, zijn honderden van die ‘zonnescheerders’ waargenomen. Maar bijna al die (veelal kleine) kometen zijn tijdens hun scheervlucht compleet verdampt. In dat opzicht is ISON dus een echt buitenbeentje.