‘ ‘Royals’ kwam voort uit verbazing’

Lorde is 17 jaar, maakte het catchy Royals en noemt Sylvia Plath als inspiratiebron. „Het moet sober zijn. Sober, sober.”

Foto Charles Howells

Een opmerkelijk popfenomeen: een debuterende zangeres die een miljoenenpubliek bereikt, en als inspiratie Sylvia Plath en Allen Ginsberg noemt. Zangeres Lorde, pseudoniem van Ella Maria Lani Yelich-O’Connor, die de afgelopen maanden over de hele wereld doorbrak, werd drie weken geleden zeventien en tekende op dezelfde dag een contract ter waarde van 2,5 miljoen dollar. Dat was nadat haar single Royals in Amerika, Canada, Engeland en Nederland de eerste plaats in de hitparade had behaald. En in Nieuw-Zeeland, waar ze woont.

Per telefoon vertelt Ella Maria Lani Yelich-O’Connor over haar achtergrond. Over de moeder die dichter is, de vader die werkt als ingenieur, en haar liefde voor muziek, die zich rond haar vijfde openbaarde. Voormalige basisschooljuffrouwen vertellen nu aan de media dat Ella altijd al ‘een oude ziel’ was. Hoe vaag dat ook klinkt, wie Yelich-O’Connor hoort praten over bijvoorbeeld haar manier van songschrijven, kan niet anders dan zich verbazen over haar gedecideerde toon en ideeën. Hoewel ze even later zelf opmerkt: „Op mijn vijftiende vond ik mezelf erg cool. Maar nu, op mijn zeventiende, ontdek ik dat er nog veel te leren is.”

Op haar twaalfde kreeg ze al een aanbod om een cd met soulcovers op de te nemen. Dat sloeg ze af. Yelich-O’Connor wilde eigen nummers zingen, met zelfbedachte instrumentaties. De zelfgeschreven liedjes op haar debuut-cd Pure Heroine maakte ze samen met muzikant Joel Little; spaarzaam begeleide songs, waarin haar strenge stem centraal staat. De zang werd vermenigvuldigd tot weelderig uitdijende partijen, ondersteund door omfloerste hiphopbeats.

„Ik schrijf de teksten”, zegt ze. „Maar ik ben niet technisch, dus Joel en ik maken samen de muziek. Het moest sober zijn, sober, sober – dat heb ik er bij Joel in geramd. Waarom? Omdat eenvoud een goede manier is om iets duidelijk te maken. Zo staat mijn stem volop in de aandacht.” Afgezien van één gitaar, in A World Alone, werd de muziek gemaakt met het muzikale softwareprogramma ProTools; zo is de omlijsting puur elektronisch, op een bescheiden manier. „Dat moest. Mijn stem is mijn voornaamste instrument, het gaat me om die stem en om mijn teksten.”

In Royals bezingt ze het leven van de ‘pop-royalty’, met hun auto’s, champagne en sieraden: ‘Crystal, Maybach, diamonds on your timepiece, jet planes [...] And we’ll never be royals/ It don’t run in our blood’. Die tekst kwam voort uit milde verbazing, zegt ze. „Geen afkeer, ik wilde gewoon het verschil beschrijven, tussen het leven van popsterren en dat van mij en mijn vrienden.”

Nu gaat Lorde zelf richting sterrendom. „Maar ik geef niks om auto’s en mooie huizen. Ik wil alleen muziek kunnen maken.”

Op wat voor manier speelt haar uiterlijk een rol bij haar presentatie? „Ik wil er krachtig uitzien. Het kan me niet schelen als mensen het lelijk vinden. Mijn kleding is effen of zwart, simpeler dan vroeger. Mijn imago moet mijn liedjes onderstrepen.”

Pure Heroine van Lorde is nu uit bij Universal Music.