Ook Apple lonkt naar gadgets met 3D-besturing

Het succes van Microsofts spelcontroller inspireert de concurrent.

Jarenlang was het verwijt van Apple dat Microsoft alles kopieerde wat er in Cupertino bedacht was. Maar nu lijken de rollen omgekeerd: Apple koopt het bedrijf dat Microsoft inschakelde voor de basis van zijn Kinect-controller.

Wat gaat Apple doen met de 3D-trucjes waarmee Microsoft succes heeft? Die vraag dringt zich op nu bekend is geworden dat Apple het Israëlische bedrijfje PrimeSense overneemt voor naar schatting 350 miljoen dollar. Persbureau Bloomberg meldde eerder deze week dat de overname, waarover lang gespeculeerd werd, definitief is. Apple en PrimeSense hebben dat inmiddels bevestigd.

PrimeSense werd bekend als de leverancier van het belangrijkste ingrediënt van de Xbox Kinect, waarmee je Microsofts spelconsole kunt bedienen zonder een knop aan te raken. De 3D-sensor herkent personen en gebaren door infraroodbeelden en een stereocamera te combineren in één chip.

Zo wordt een live dieptebeeld gecreëerd, een 3D-scan van de speler. De scharnierpunten in het lichaam worden herkend en besturen de bewegingen in de game. Daardoor is het niet nodig om een gamecontroller te leren kennen voordat je aan een spelletje begint. De Kinect was voor Microsoft een verkoophit; er werden ruim 24 miljoen exemplaren van verkocht. Zo kon de houdbaarheidsdatum van de Xbox 360 (te koop sinds 2005) nog verder opgerekt worden.

Microsoft gebruikt technologie van PrimeSense in de Xbox 360. Maar volgens Bloomberg heeft Microsoft inmiddels zijn eigen 3D-patenten in huis dankzij de overname van Canesta. In 2010 kocht Microsoft deze Amerikaanse concurrent van PrimeSense.

Bij de Xbox One, die sinds vorige week in de winkel ligt, zit standaard een Kinect. De nieuwe versie maakt een stuk nauwkeuriger diepteberekeningen dan de eerste generatie Kinects: de 3D-scanner ziet meer details (tot je vingers aan toe) en heeft een groter bereik zodat tot zes mensen tegelijk gevolgd kunnen worden.

Het is nog niet duidelijk waar Apple de 3D-sensor voor gaat gebruiken. maar een filmpje op de website van PrimeSense geeft een aardig beeld van de mogelijkheden. De meest voor de hand liggende plek voor de PrimeSense-chip is een settopbox of de mysterieuze Apple-televisie. Wijlen Steve Jobs, oprichter van Apple, hintte in zijn biografie op een tv die je zonder afstandsbediening kunt besturen.

Inmiddels stopt Samsung al gebaarherkenning en stembesturing in zijn toestellen. Het is nog wel een gimmick: in de praktijk werkt zwaaien en roepen naar de tv niet veel sneller dan een ouderwetse afstandsbediening.

Een andere toepassing voor de 3D-sensor is gebaarherkenning in laptops, tablets of telefoons – je zou beter games kunnen spelen op een klein scherm zonder knoppen. Op de website van PrimeSense zijn daarvan de eerste prototypes te vinden. Daarnaast is 3D-herkenning te gebruiken voor interactieve etalages. Je kunt in een winkel kledingstukken uitproberen door ze op je lichaam te laten projecteren: passen zonder pashokje.