Man van de wedstrijd is vooral een denker

Hij tobde maandenlang met blessures, maar gisteravond was hij de beste Ajacied.

Waar hij het zelfvertrouwen vandaan haalde? De glimlach van Thulani Serero was een milde, vrome plooi die bewees dat een krot in Soweto zachtmoedige beschaving kan voortbrengen. Wegkijkend van de camera vertelde de Ajax-middenvelder uit Zuid-Afrika dat het spelen van wedstrijden de controle verhoogde; het vertrouwen dat het goed kwam. En het was goed gekomen. Serero’s dynamische spel tegen de klassespelers van Barcelona, de veel bezongen Xavi en Iniesta, had hem de titel man of the match opgeleverd. Hij grijnsde: „Het gevoel is nog niet ingedaald.”

Dat zou later pas gebeuren, thuis op de bank in Amstelveen. Daar zit de 23-jarige Thulani Caleeb Serero altijd na een wedstrijd. Alleen, met misschien een zacht muziekje op, maar vaker nog in stilte. Zo laat de kleine en tengere voetballer alles passeren. „Ik ben een denker”, fluisterde hij eerder dit jaar in de gang van Sportcomplex de Toekomst, na afloop van een wedstrijd van Jong Ajax. Voetballers zeggen zulke dingen niet snel, maar hij wel. Serero bedoelde: het denken maakt het spelen in Jong Ajax lastig.

Na anderhalf jaar van tobben, van zichzelf forceren en hardnekkige liesblessures, leidde zijn weg naar het eerste via Jong Ajax. Een weg met hobbels. „In het eerste team spelen is eigenlijk gemakkelijker dan in het tweede”, zei hij. „Je wordt geïnspireerd door het denkniveau van de spelers om je heen. De anderen zien wat je van plan bent en reageren daar goed op. Bij Jong Ajax lopen vooral spelers die de handen vol aan zichzelf hebben. Daar is het voetbal meer worstelen dan schaken.”

De gelovige bad dagelijks dat hij geen blessures meer zou krijgen. „Ik heb er zo veel gehad. Blijven ze weg, dan speel ik volgend seizoen misschien in het eerste.” Hij lachte een goudomrande voortand bloot. Boven, in de kantine, tierde clubicoon Sjaak Swart dat Serero te klein is voor topvoetbal. Maar coach Frank de Boer roemde ook toen al het denkwerk van de Zuid-Afrikaanse international. Volgens De Boer begrijpen weinigen in de selectie het positiespel, het schaken op gras. Bovendien zijn Xavi en Iniesta niets groter. Ball players, noemde Serero hen gisteravond. „Dat ben ik ook, dus dat is eenvoudiger.”

Serero had zich opgetrokken aan het Spaanse denkwerk en getriomfeerd.