Indianen uit Amerika hebben ook Europese voorouders

Vondst van een 24.000 jaar geleden gestorven ‘Europese’ jongen uit Siberië wijzigt inzicht in afstamming indianen.

Nabij het graf van de Siberische jongen zijn ook 30 venusfiguren gevonden. Foto Kelly E Graf

Amerikaanse indianen stammen niet alleen af van Aziatische, maar ook van Europese jagers-verzamelaars. Dat blijkt uit 24.000 jaar oud DNA van een Siberische jongen uit de laatste ijstijd, dat lijkt op het DNA van zowel moderne Europeanen als indianen.

De eerste Amerikanen hadden een gemengde afkomst, concludeert een groep Scandinavische, Russische en Estse genetici vandaag in Nature.

De eerste Amerikanen trokken rond het einde van de laatste IJstijd (14.000-16.000 jaar geleden) Amerika binnen via Beringia, de landbrug waar nu de Beringstraat ligt. Het gangbare idee was dat deze eerste bewoners van Amerika afstamden van jagers-verzamelaarsvolken uit Oost-Azië.

Dat dacht ook Eske Willerslev. Deze Deense geneticus isoleerde samen met zijn team DNA uit het opperarmbeen van een jongen die 24.000 jaar geleden begraven werd in Zuid-Siberië, vlak ten noorden van de grens met Mongolië. Hij behoorde tot de Mal’ta-cultuur, die genoemd is naar de vindplaats.

De eerste verrassing was dat de Mal’ta-jongen DNA-varianten had die typisch zijn voor Europeanen. Ook onder de oudste Europese jagers-verzamelaars kwamen deze veelvuldig voor, maar zo diep in Azië waren ze nog nooit aangetroffen. Het leefgebied van Europese jagersvolken strekte zich veel verder uit dan gedacht.

De tweede onthulling was dat ook moderne Amerikaanse indianen, van Canada tot Zuid-Amerika, DNA met de Mal’ta-jongen delen. Dit DNA komt niet voor bij moderne Aziaten.

„Indianen stammen waarschijnlijk deels af van jagers-verzamelaars die erg lijken op het Mal’ta-volk”, zegt Willerslev aan de telefoon. Volgens zijn team is tussen de 14 en 38 procent van het DNA van moderne indianen van Europese afkomst, de rest Aziatisch.

Het is nog onduidelijk waar de vermenging tussen oost en west heeft plaatsgevonden, zegt Willerslev. Dat kan in Amerika zelf zijn gebeurd, of de twee volken kunnen elkaar zijn tegengekomen in Siberië of Beringia, nog voordat ze Amerika binnentrokken. Willerslev wil nu het DNA van de oudste Amerikaanse skeletten ontcijferen, om te zien of dit ook al sporen van vermenging bevat.