Twitter wordt het nieuwe persbureau

Software van het Groningse internetbedrijf Crowdynews ‘leest’ webpagina’s en plaatst automatisch tweets en andere informatie van derden bij de artikelen. Zo proberen krantenuitgevers in de VS en Singapore voor weinig geld aan te haken bij sociale media.

Illustratie Pepijn Barnard

De brandweer van Hamden voert extra patrouilles uit in de bibliotheek van de Amerikaanse stad in Connecticut. Het alarm is uitgevallen. Het bericht is dinsdag het belangrijkste nieuws op de site van de New Haven Register. Naast het brandweerbericht staat ander nieuws uit Hamden, afkomstig van Twitter en automatisch verzameld door het Groningse internetbedrijf Crowdynews.

Nieuwssites proberen zo goedkoop mogelijk zo veel mogelijk aandacht te krijgen, bijvoorbeeld door artikelen aan te kleden met filmpjes, foto’s, tweets en andere gratis ‘content’ van andere websites. Start-ups proberen de selectie van aanvullende ‘content’ te automatiseren. Ze bouwen software die automatisch dit soort extra’s toevoegt aan webpagina’s, op grond van combinaties van trefwoorden en relevantie van bronnen. Dat kan regionaal of vaknieuws zijn, tweets, blogs of foto’s gemaakt door omstanders van een brand of een andere ramp.

Crowdynews levert zulk aanvullend nieuws aan exploitanten van sites en apps. Het bedrijf is een initiatief van taaltechnoloog Edwin Kuipers. Hij deed eerst onderzoek op het gebied van kunstmatige intelligentie aan de Rijksuniversiteit Groningen, en kreeg vervolgens geld van een universiteitsfonds en Franse en Nederlandse investeerders om Crowdynews op te zetten.

Kuipers levert aan uitgevers als Digital First Media, Journal Register Company en GateHouse Media in de Verenigde Staten en SPH, de grootste krantengroep van Singapore. Zo’n zeshonderd sites zijn klant, aldus Kuipers, waaronder ook die van voetbalclubs PSV en FC Groningen.

Dankzij Crowdynews hadden de kranten van uitgever Digital First Media snel een relevante nieuwsstroom van derden tijdens breaking news als de aanslag op de marathon van Boston. Dat zegt Bill Adee, chef digitaal van de Chicago Tribune. Via Crowdynews publiceert hij nieuws van driehonderd geselecteerde twitteraars op NewsChicago.com. „Crowdynews is simpel om mee te werken en effectief. Andere kranten gaan nu ook kijken naar wat Crowdynews voor ons heeft opgetuigd.”

Er haken ook kranten af, vertelt Kuipers, zoals The Washington Times, El País en de Gazeta in Rusland. „Dat is het gevolg van reorganisaties en recessie.” Kuipers stelt niettemin dat economische malaise van uitgevers juist gunstig is om met zijn product te werken. „Ze kunnen kostenefficiënt online uitgaven verrijken.”

In de Benelux wordt de dienst nog gewantrouwd, ervaart Crowdynews. „We hebben last van een provinciaal imago. Het is sexier als Alexander Klöpping iets roept bij De Wereld Draait Door dan ene Kuipers uit Groningen. Maar via het buitenland komen we hier ook in beeld.”

Nederlandse partijen reageren gemengd. Bart Brouwers, vertrekkend hoofdredacteur van het lokale Dichtbij.nl van de Telegraaf Media Groep: „In Nederland zijn nog te weinig tweets over lokaal nieuws om een relevante aanvulling te zijn op het nieuws via de methode van Crowdynews. Mogelijk wordt dat op termijn beter. Het lijkt veel geschikter voor nationale onderwerpen of voor grotere thema’s.” NU.nl, de grootste digitale nieuwsdienst van Nederland, zegt geen baat te hebben bij Crowdynews. Met NuJij en NuFoto voegt de site al sociale media van lezers toe. De Amsterdamse krant Het Parool gaat Crowdynews wel testen, evenals de Leeuwarder Courant en het Dagblad van het Noorden.

De proeven moeten duidelijk maken of de informatie van sociale media ter zake is en correct. En of uitgevers er geld mee verdienen. Crowdynews vraagt geen vergoeding voor licentie, gebruik of onderhoud. Uitgevers exploiteren met Crowdynews reclame of rekenen af op basis van extra bezoek.

Concurrentie komt in Nederland van HowardsHome; die dienst is meer gebaseerd op handwerk dan op software. Het bedrijf uit Nieuwegein werkt vooral voor ministeries. Concurrenten in de VS zijn Mass Relevance, Outbrain, PublishThis en Datasift. Kuipers: „Als enige kunnen wij selecteren in vele talen, veertien nu. Dat kunnen we onbegrensd uitbreiden.”

Crowdynews heeft zestien mensen in vaste dienst plus freelancers. Onder hen is journalist Charles Groenhuijsen die pr en feedback geeft. Kuipers zegt dat zijn omzet nog beperkt is, maar wil geen bedragen noemen. „We investeren nog meer dan binnenkomt. Supersnelle groei is belangrijker dan snel breakeven zijn. We willen binnen twee jaar wereldwijd marktleider zijn.”