Onzichtbaar, met zes keer de geluidssnelheid

Lockheed Martin kondigt een onbemand vliegtuig aan dat zes keer de snelheid van het geluid haalt. Het bestaat misschien zelfs al.

De site van Aviation Week liep meteen vast toen het Amerikaanse vakblad eerder deze maand de scoop wereldkundig maakte: vliegtuigbouwer Lockheed Martin wil een verkenningsvliegtuig maken dat zesmaal de snelheid van het geluid haalt. En als we nu de bouworder voor deze SR-72 krijgen, liet Lockheed Martin het blad weten, dan kan al in 2018 een prototype klaar zijn.

Een aantal jaren daarna kan de Amerikaanse luchtmacht al zijn uitgerust met een handvol operationele toestellen, stelde Lockheed, die het hiaat denkt te kunnen vullen tussen spionagesatellieten die honderden kilometers boven het aardoppervlak moeten blijven en veel trager en lager vliegende en dus kwetsbare ‘gewone’ verkenningsvliegtuigen.

Een bombardementsversie van de SR-72 zou time-sensitive doelen kunnen bestoken, zoals intercontinentale raketten die op een lanceerplatform worden volgetankt met brandstof. Nu is een goed gemikte intercontinentale raket snel genoeg om de lancering te stoppen. Maar als de VS intercontinentale raketten lanceren, slaan de Chinese en Russische waarschuwingsradars mogelijk alarm voor een naderende Amerikaanse kernaanval, met alle potentieel onheil van dien. Die bombardementsversie zou in 2030 in dienst kunnen komen.

Er is al een roepnaam voor het toestel: Son of Blackbird, afgeleid van de Blackbird SR-71. Die belandde twintig jaar geleden in de mottenballen, maar doet door zijn futuristische uiterlijk nog altijd de monden openvallen.

Blijkbaar is er in het diepste geheim gewerkt aan technologieën die een ‘zoon’ mogelijk maken. Op internet circuleerden al wel theorieën dat geheime Amerikaanse vliegtuiglaboratoria ontwikkelden. Maar het Pentagon ontkende dat altijd glashard.

Het vliegen met zesmaal de snelheid van het geluid is complex. Juist als je, zoals de SR-72, als een gewoon vliegtuig wilt opstijgen, hoogte winnen naar ijle atmosferen, en dan met Mach 6 naar een doel denderen. Daar zijn verschillende types voortstuwing voor nodig. Eén: een gewone straalmotor die met compressoren lucht samenbalt, waarna ingespoten kerosine tot ontbranding komt. Dat soort motoren werkt niet goed bij zeer hoge snelheden, reden waarom dan een zogenoemde ramjet in werking moet komen. Dat is een motor zonder draaiende delen die de lucht kan samenballen dankzij een ingenieuze inlaat. Voor nog hogere snelheden moet de hulp worden ingeroepen van een scramjet, een ramjet met aangepaste inlaatvorm. Je kunt voor elke snelheid een apart type motor aanzetten, maar dat zou erg inefficiënt zijn.

Skunk Works, het lab van Lockheed Martin, is er vermoedelijk in geslaagd het schakelen tussen de types voorstuwing binnen één motor te laten plaatsvinden: de zogenoemde Turbine-Based Combined Cycle (TBCC). Dat is opmerkelijk, want officieel heeft het Pentagon proeven uitgevoerd met dit soort voortstuwing, maar dat was dan altijd een enkele ramjet of scramjet – en die proeven mislukten ook nog eens akelig vaak.

Vliegt-ie nou al rond?

Bill Sweetman, een deskundige van tijdschrift Aviation Week, denkt dat er al lang prototypes rondvliegen. Sweetman volgt al jaren militaire programma’s. In 1989 zagen verschillende mensen, waaronder een professionele oud-vliegtuigwaarnemer van de Royal Air Force, vanaf een olieplatform boven de Noordzee een groot driehoekig toestel in de lucht worden bijgetankt. Een paar jaar later probeerden technici van het California Tech Institute met geluidssensoren de terugkeer van de Space Shuttle door de dampkring te detecteren. Dat lukte. Maar ook hoorden ze op andere tijden een aantal onverklaarde „fast movers” hoog door het Californische luchtruim passeren, ook als er geen Space Shuttle langskwam. Dat zijn harde waarnemingen, waaraan eigenlijk niemand twijfelt, maar waar het Pentagon nooit een goede verklaring voor heeft gegeven.

In Aviation Week wordt een Lockheed-employé opgevoerd die zegt dat als er al een geheim vliegtuig heeft gevlogen, „ze dit dan wel heel goed verborgen hebben weten te houden.” En daar is natuurlijk geen speld tussen te krijgen.