Standje 69, maar dan erg pijnlijk

redacteur biologie

Twee zeeslakken tollen om elkaar heen en raken langzaam in elkaar verstrengeld. Een bonte, wervelende dans in slowmotion. De werkelijkheid is gruwelijker. Biologen van de Universiteit van Tübingen ontdekten dat de slakken met een scherp penisuitsteeksel prostaatvocht in de kop van hun partner injecteren, vlak boven de ogen. (De kop van de rechterslak op de foto zit rechtsonder, en wordt door de doorzichtige penis van de linkerslak gepenetreerd.) Omdat de partner hierbij verwond raakt, spreken de biologen van een ‘traumatische paring’ (Proceedings of the Royal Society B, 13 november).

De zeeslak behoort tot het geslacht Siphopteron, maar heeft nog geen officiële soortnaam gekregen. De diertjes zijn twee tot vier millimeter lang en leven voor de kust van Australië, in het Great Barrier Reef. Net als veel andere zeeslakken zijn ze hermafrodiet: ze hebben vrouwelijke en mannelijke geslachtsorganen. De penis is flexibel, uitschuifbaar en heeft twee koppen: eentje voor de bevruchting, de andere wordt in de kop gestoken. Na minutenlang om elkaar heendraaie, insemineren ze elkaar gelijktijdig terwijl ze elkaars kop penetreren. Door het doorzichtige uitsteeksel wordt vervolgens een vloeistof geïnjecteerd.

Andere zeeslaksoorten uit hetzelfde geslacht doen ook aan traumatische paring, maar nooit in het hoofd. De biologen speculeren dat de slakken misschien elkaars gedrag beïnvloeden door vlakbij het zenuwstel hormonen te injecteren. Misschien proberen ze zo meer eitjes van de ander te bevruchten.