Het beste idee

Jonge mensen hebben de beste ideeën, aldus Bert Meijer.

In 2013 is de Universiteit van Utrecht geëerd met een plaquette van de Historische Commissie van de Amerikaanse Chemische Vereniging (ACS) vanwege het baanbrekende werk dat Johannes H. van ’t Hoff in 1874 daar heeft uitgevoerd. Hij had toen, op 22-jarige leeftijd, het lumineuze idee dat atomen die samen moleculen vormen in een driedimensionale ruimte zijn gepositioneerd. De eerste jaren na het verschijnen van zijn ideeën is Van ’t Hoff door bijna alle vooraanstaande wetenschappers verketterd. Het duurde vele jaren voordat zijn inzichten algemeen werden aanvaard en ze zijn nu niet meer weg te denken uit het huidige wetenschappelijk denken. Zo gaat het vaak in de technische en natuurwetenschappen: nieuwe inzichten komen voort uit onverwachte observaties, bijzondere uitkomsten van experimenten en tegendraadse ideeën. Als het dan ook nog blijkt dat deze vaak voortkomen uit het brein van de jongste onderzoekers, wie ben ik dan om het beste idee van 2013 aan te dragen en toe te lichten?

Bert Meijer is universiteitshoogleraar de Technische Universiteit Eindhoven.