Goeroes verzameld in de nieuwe Thinkers50

Deze week werd de nieuwe Thinkers50 gepresenteerd. De ranglijst met de vijftig beste managementdenkers ter wereld. Sinds 2001 produceren zakenjournalisten Stuart Crainer en Des Dearlove elke twee jaar een lijst waar iedereen die onderzoek doet naar of schrijft over management, graag in wil staan.

De nummer één van dit jaar is, net als twee jaar geleden, Clayton Christensen. Zijn beroemdste inzicht is het ‘innovatiedilemma’. Volgens Christensen maken veel bedrijven hun producten te goed. Regelmatig worden nieuwe kenmerken toegevoegd die het product sneller, beter, handiger én duurder maken. Denk aan een laptop die alles kan. Dit creëert een kans voor concurrenten om met ‘ontwrichtende innovaties’ te komen: een product dat goedkoper en eenvoudiger is en aanvankelijk ook minder kan. Denk aan de eerste iPad. Wat is nou het innovatiedilemma? Wie succesvol is met het ene product (de laptop), moet heel wat overwinnen, zichzelf ontwrichten, om met iets echt nieuws (de iPad) te komen.

Christensen, hoogleraar aan Harvard, werd de laatste vijf jaar geteisterd door ernstige gezondheidsproblemen. Een hartaanval, kanker, een beroerte. In dezelfde periode schreef hij – desondanks, of juist daardoor – How will you measure your life, een bestseller over het maken van verstandige keuzes in werk en privéleven.

Staan er ook Nederlanders in de Thinkers50? Jazeker. Eentje. Fons Trompenaars op nummer 41. Trompenaars, die al een paar keer eerder in de lijst stond, houdt zich sinds de jaren 70 bezig met cultuurverschillen. Hij werd wereldberoemd met zijn ideeën over culturele dilemma’s. Een van zijn bekendste voorbeelden: je zit in de auto met een vriend. Hij rijdt 50 waar je 30 mag en raakt een voetganger. Zijn advocaat zegt dat je je vriend enorm zou helpen door te getuigen dat hij 30 reed. Wat doe je? Des te noordelijker je komt in Europa, des te logischer vinden mensen het dat je waarheidsgetrouw getuigt. Des te zuidelijker, des te logischer is het dat je je vriend trouw blijft. Wie succesvol wil zijn over de grens, moet oog krijgen voor dit soort verschillen en leren om tegengestelde perspectieven te verzoenen met elkaar.

Opmerkelijk: na jaren in de Thinkers50 is Tom Peters voor het eerst niet meer in de lijst gestemd. Peters is de auteur van een van de grootste managementbestsellers ooit: In search of excellence. Hij deed begin jaren 80 bij McKinsey, samen met zijn collega Bob Waterman, een onderzoek naar wat bedrijven excellent maakt. Peters nam ontslag voordat het onderzoek in boekvorm verscheen en besloot zich te vestigen als zelfstandig auteur en bedrijfsspreker. Het was de tijd waarin Japan de wereldeconomie leek over te nemen, de personal computer opkwam en iedere manager in Europa en de VS in verwarring verkeerde. Peters werd wereldberoemd (en schatrijk) door overal zijn passie voor ondernemerschap te preken en wegens zijn tirades tegen bureaucratie.

Eén troost voor Peters (die via Twitter liet weten eerst upset te zijn). Hij is nu gepromoveerd tot de Thinkers50 Hall of Fame. Speciaal opgericht voor oude goeroes die nog niet vergeten zijn.

Niet helemaal onterecht. En ook niet onverwacht. Peters wordt gezien als de grondlegger van de goeroebusiness waar de Thinkers50 een exponent van is. Bovendien is hij een van de weinige managementgoeroes aan wie een heuse biografie gewijd is: Corporate man to corporate skunk verschenen in 1997. Geschreven door de toen nog jonge Britse zakenjournalist... Stuart Crainer.

Ben Tiggelaar is gedragsonderzoeker, trainer en publicist en schrijft elke week over management en leiderschap.