Deze zeeslakken doen aan pijnlijk indringend paren

Foto Johanna Weminghausen

Twee zeeslakken tollen om elkaar heen en raken langzaam in elkaar verstrengeld. Het lijkt een bonte, wervelende dans in slow-motion. De werkelijkheid is gruwelijker.

Biologen van de Universiteit van Tübingen ontdekten dat de slakken met een scherp penisuitsteeksel prostaatvocht in de kop van hun partner injecteren, vlak boven de ogen. (De kop van de linkerslak op de foto zit rechts, en wordt door de doorzichtige penis van de rechterslak gepenetreerd.) Omdat de partner hierbij verwond raakt, spreken de biologen van een ‘traumatische paring’ (Proceedings of the Royal Society B, 13 november).

De zeeslak in kwestie behoort tot het geslacht Siphopteron, maar heeft nog geen officiële soortnaam gekregen. De diertjes zijn twee tot vier millimeter lang en leven voor de kust van Australië, in het Great Barrier Reef.

Net als veel andere zeeslakken zijn de roodgele slakken hermafrodiet, wat inhoudt dat ze zowel vrouwelijke als mannelijke geslachtsorganen hebben. De penis is flexibel, uitschuifbaar en heeft twee koppen: eentje dient voor de bevruchting, de andere wordt in de kop gestoken. Voordat de paring begint draaien twee zeeslakken eerst minutenlang om elkaar heen. Daarna insemineren ze elkaar gelijktijdig terwijl ze elkaars kop penetreren. Door het doorzichtige uitsteeksel wordt vervolgens een vloeistof geïnjecteerd.

Andere zeeslaksoorten uit hetzelfde geslacht doen ook aan traumatische paring, maar nooit in het hoofd. De Duitse biologen speculeren dat de geelrode slakken misschien elkaars gedrag beïnvloeden door vlakbij het zenuwstel hormonen te injecteren. Misschien proberen ze zo meer eitjes van de ander te bevruchten.

Lucas Brouwers