‘Hij intimideert me, maar ik heb geen spijt’

onderzoeksjournalist, is genomineerd voor De Loep. Haar onderwerp begon een rechtszaak tegen haar

Sanne Terlingen: „Hij zei: ‘Ik zal zorgen dat jij nooit meer aan de bak komt als journalist.’Foto Roger Cremers

Journalist Sanne Terlingen schreef haar artikel ‘Paradijs voor pedo’s’ bijna anderhalf jaar geleden, maar ze is er nog vrijwel dagelijks mee bezig. Het artikel in OneWorld, over Nederlandse pedoseksuelen in Ghana, is genomineerd voor De Loep, de prijs voor onderzoeksjournalistiek, die vanavond wordt uitgereikt.

Vastgoedhandelaar Arthur Paes, die in het artikel voorkomt, voelt zich valselijk beschuldigd. Op 4 december dient in Amsterdam een rechtszaak van Paes tegen Terlingen. Hij eist dat zij haar artikelen van internet haalt, dat zij hem niet meer in verband brengt met kindermisbruik en andere misdaden, en dat zij rectificaties plaatst in grote dagbladen. Ook wil hij een schadevergoeding van 100.000 euro. Dit interview vond plaats voordat Paes de rechtszaak begon.

De Limburgse vastgoedhandelaar is een kleurrijk figuur. Als Ghanese koning en als weldoener trad hij onder meer op in het EO-programma Met niets begonnen en in Jort Kelders Bij ons in de PC. Ook haalde hij de pers omdat hij, naar eigen zeggen, het hoofd van de 19de-eeuwse Ghanese koning Badu Bonsu II – dat op sterk water stond in Leiden – liet terugvliegen naar Ghana.

Terlingen: „In Ghana ontdekte ik dat Paes de zaken op tv anders presenteerde dan ze in werkelijkheid waren. Hij is geen koning, maar ‘development chief’, een erefunctie. De ontwikkelingsprojecten waarop hij op zijn website bericht, bleken niet te bestaan of niet door hem te zijn opgezet. De terugkeer van het hoofd werd geregeld door de Nederlandse regering – Paes reisde mee met hetzelfde vliegtuig.” Bovendien, zo ontdekte Terlingen, bleek dat er in Ghana aangifte tegen Paes was gedaan wegens seksueel misbruik van een minderjarig meisje.

De journalist besloot een artikel te maken over Paes. Eenvoudig was dat niet. Ze was anderhalf jaar met het stuk bezig, ging drie keer naar Ghana om bewijs te verzamelen, en bood het tevergeefs aan bij Nieuwe Revu en NRC Handelsblad. Die durfden publicatie niet aan. Een maand na het artikel in OneWorld, verscheen een ander artikel alsnog in Nieuwe Revu. In OneWorld was Paes één van de anonieme personages in een breder artikel over kindersekstoerisme. In Nieuwe Revu ging het alleen over hem en werd zijn naam genoemd. Onlangs schreef Terlingen in OneWorld en in Villamedia een aanvullend artikel.

Paes laat het er niet bij. In de Ghanese en de Nederlandse pers, bijvoorbeeld in De Telegraaf, verschenen artikelen waaruit zijn onschuld moest blijken. Hij meldde een kruistocht te voeren tegen degenen die zijn imago besmeuren. Volgens Terlingen zijn veel van die artikelen tot stand gekomen met voeding van Paes. Ook benaderde Paes betrokken redacties om te stellen dat Terlingen ernaast zit. Toen zij een eervolle vermelding kreeg voor persprijs de Tegel, vroeg Paes de organisatie om deze vermelding te annuleren. Terlingen: „Ik voel me dan geroepen om te reageren, om duidelijk te maken dat mijn verhaal nog overeind staat. Dat kost tijd en moeite.”

Paes zou Terlingen ook zelf herhaaldelijk dreigend hebben toegesproken. In juni dit jaar in een Ghanese rechtbank zei hij volgens Terlingen: „Ik zal zorgen dat jij nooit meer aan de bak komt als journalist.” En: „Ik heb overal aangifte tegen jou gedaan. In Nederland en in Ghana. Als jij nog een paar daagjes in Ghana durft te blijven, dan zorg ik dat de politie voor je komt.”

De zaak tegen Paes in Ghana liep ondertussen stroef. De opdracht tot vervolging werd ingetrokken. Diverse getuigen werden zelf beticht van misdrijven. Paes beschuldigde een van hen van een moordaanslag. De beschuldiging van misbruik komt volgens Paes van ontslagen medewerkers die uit zijn op wraak en geld en die Terlingen hebben misleid.

Het onderzoek zou zijn heropend. Terlingen windt zich op over wat zij ziet als Paes’ intimidatie van de getuigen: „Je kan zeggen: wat heb ik nog met die bronnen te maken? Mijn artikel is klaar. Maar ik k blijf me verantwoordelijk voelen. Niet dat ik ze help, maar ik hou wel contact. Als Paes de bronnen onderuit haalt, tast hij mijn geloofwaardigheid aan.”

Heeft Terlingen spijt? „Ik heb me na de eerste reportages ongeveer een jaar stil gehouden, ik schreef niet over hoe bronnen en ikzelf door hem geïntimideerd werden.” Maar het werd alleen maar erger: „Journalistenvakbond NVJ en mijn advocaat adviseerden om dat naar buiten te brengen. Ook vind ik dat je na zo’n heftig artikel moet volgen hoe het verder gaat. En dat je vragen moet beantwoorden.”

Arthur Paes laat vanuit Ghana weten dat hij ‘naar goed gebruik’ niet wil reageren zolang de zaak onder de rechter is.