Een van deze twee mag niet naar Brazilië. Wie?

Vanavond spelen Portugal en Zweden de eerste play-off om een ticket voor het WK Een van de twee landen mag niet naar Brazilië En dus valt ook een wereldspeler af: Zlatan of Ronaldo

foto’s AP

Redacteur Sport

Alleen om opportunistische redenen hoopt Rafael van der Vaart dat het Zweden wordt. „Portugal is niet bepaald onze favoriete tegenstander”, zegt de Oranje-international, die vijf keer tegen Portugal speelde en nooit won. Zo gerekend ziet hij liever de Zweed Zlatan Ibrahimovic op het WK in Brazilië dan de Portugees Cristiano Ronaldo. Maar dat is kille calculatie. Laat hij zijn hart spreken, dan zegt hij: Ronaldo.

Dat een van de twee Europese wereldsterren niet op het WK zal spelen, is duidelijk sinds Zweden en Portugal aan elkaar gekoppeld zijn bij de playoffs voor plaatsing voor het WK. Vanavond spelen ze de eerste wedstrijd in Lissabon. De wereld kijkt toe, ieder heeft zijn voorkeur.

Dus ook Van der Vaart, die met beide spelers te maken kreeg. Hij en Ibrahimovic stonden elkaar naar het leven bij Ajax. „Een arrogant type”, noemt Zlatan zijn voormalige Ajax-ploeggenoot in zijn biografie Ik, Zlatan. En Van der Vaart oefende ooit zijn swing op een portret van zijn Zweedse nemesis. „Recht op die neus van hem.” Vrienden zullen het nooit worden.

Van der Vaart deelde ook één seizoen bij Real Madrid de kleedkamer met Cristiano Ronaldo. „Op en top een professional. Ik vind hem een andere league. Wat hij presteert is van een andere orde, op dit moment zelfs boven Messi.” Het Argentijnse wonderkind van Barcelona kampt opnieuw met een hamstringblessure, terwijl „Ronaldo waarschijnlijk niet eens weet wat dat is, zo fit als hij is”, zegt Van der Vaart. „Hij doet er heel veel voor. Ik denk dat Messi meer een geboren talent is. Bij hem heb je het idee dat hij gewoon een potje gaat voetballen en wel ziet wat er gebeurt. Maar Ronaldo, zijn grootste kracht is wat ze in het Duits Ehrgeiz noemen. Hij wil, hij wil echt. Hij moet.”

Die eerzucht typeert beide wereldvoetballers. Ibrahimovic wilde in de achterstandswijk Rosengard in Malmö opvallen met trucs van zijn Braziliaanse idool Ronaldo. „De voor mij enige, ware Ronaldo”, tekent hij vilein op in zijn autobiografie.

Toen de jonge Zlatan, een moeilijk kind uit een gebroken Bosnisch-Kroatisch gezin, bij Malmö FF terechtkwam, stal hij fietsen, zocht ruzie met teamgenoten en speelde vooral voor zichzelf. Nadat hij een jongen met een kopstoot verwond had, stelden ouders van zijn teamgenoten een petitie op om Zlatan bij de club weg te krijgen. Hij zou er nog vaak aan denken tijdens zijn carrière, wanneer krantenkoppen, supporters of coaches hem tegen de haren in streken. „Het is als toen die ouders een petitie opstelden om van me af te komen. Ik ga er alleen maar harder van vechten.”

En Cristiano Ronaldo, afkomstig van het eiland Madeira, werd op de voetbalopleiding van Sporting Lissabon uitgelachen om zijn accent. Met zijn beugel en acne was hij bepaald niet de adonis van nu. Zijn moeder moest de door heimwee gekwelde jongen tegenhouden toen hij aan de telefoon aankondigde naar huis terug te komen. Maar eenmaal overtuigd veranderde de iele puber in een bezeten voetbaldier.

„De meest begenadigde speler die ik gecoacht heb”, zo begint het hoofdstuk ‘Ronaldo’ in de pas verschenen autobiografie van Sir Alex Ferguson. „Hij overtrof alle groten die ik bij Manchester United heb gecoacht. En dat waren er veel.”

In de schaduw van Messi, de zorgeloos ogende lieveling van velen, zijn Ronaldo en Zlatan sterren met rafelranden. Zlatan omdat hij zichzelf een strijder noemt en dat erg letterlijk neemt: vechtpartijen op de training, zware overtredingen in wedstrijden. En Ronaldo omdat hij zo ijdel is en omdat hij zo vaak met veel misbaar naar de grond gaat.

Ferguson vindt die kritiek overigens onterecht. „Tuurlijk, hij maakte wel theater. Maar critici negeerden vaak de snelheid waarmee hij beweegt. Een klein tikje is dan genoeg om te vallen”, betoogt de inmiddels gepensioneerde United-legende.

In Ik, Zlatan beschrijft Ibrahimovic zijn memorabele voorlaatste wedstrijd voor Ajax, tegen NAC. Na zijn harde overtreding op Van der Vaart in een oefenwedstrijd tussen Zweden en Nederland waren de verhoudingen in de Ajax-kleedkamer totaal gepolariseerd. En het publiek en de media, zo ervoer Zlatan, waren volledig op de hand van Van der Vaart. „Het voelde alsof de Nederlanders op me spuugden”, aldus Zlatan. „Dat spoort me alleen maar aan. Ik zal het ze laten zien.” Met zijn wondergoal, een slalom door de hele NAC-defensie, bracht hij een fenomenaal saluut.

‘Ibracadabra’ zou spectaculair blijven. In twaalf jaar werd hij tien keer landskampioen: in Nederland, Italië, Spanje en Frankrijk – bij zijn huidige werkgever Paris Saint-Germain. En Ronaldo’s statistieken zijn intussen duizelingwekkend: bij Real Madrid maakte hij meer goals dan dat hij wedstrijden speelde. Bij wijze van aperitief voor de komende prestigestrijd scoorden ze afgelopen weekend allebei een hattrick voor hun club.

Grote, heel grote spelers. Maar een van hen zal er niet bij zijn in Brazilië.

Portugal - Zweden is vanavond vanaf 20.30 uur te zien bij RTL 7.