Mimi

President Kennedy speelde graag met gele, rubber eendjes in het bad, vooral in het gezelschap van zijn minnares. Ze gaven de eendjes namen van zijn familieleden, verzonnen er verhalen bij en lieten ze door het bad racen.

De officiële geschiedschrijvers zullen terugdeinzen voor zulke triviale details, maar ik mag er graag kennis van nemen nu het bijna vijftig jaar geleden is dat hij werd vermoord. Over de ‘president’ weten we immers vrijwel alles, maar de mens achter deze president blijft iets raadselachtigs houden. Hoe kon hij in de erotiek zulke reusachtige risico’s nemen? Want het bad stond in het Witte Huis en de vriendin die het spel meespeelde, was een meisje van 19 jaar, een zomerhulpje op de persdienst.

Ze heette toen Mimi Beardsley (nu Alford) en ze publiceerde vorig jaar een korte autobiografie, Once Upon A Secret, waaraan ik die gele eendjes ontleen. Het is een openhartig boek dat een boeiend inkijkje biedt in de mores van Kennedy en zijn hofhouding.

Mimi was een naïef meisje uit een eenvoudig protestants én Republikeins milieu, dat niet wist wat haar overkwam toen ze al na enkele dagen gevraagd werd voor het dagelijkse zwemuurtje van de president. Nog diezelfde dag mocht ze naar een partijtje in de privévertrekken. Kennedy gaf haar een rondleiding die eindigde in de slaapkamer van zijn vrouw. Daar ging hij snel tot actie over. „Heb je dit nooit eerder gedaan?”, vroeg hij toen hij enige weerstand voelde. „Nee”, zei Mimi. „Voel je je goed?” „Ja”, zei Mimi, en de president ging door, wat zachter nu.

„Het was in feite verkrachting”, zeiden vrienden jaren later tegen Mimi. Ze spreekt dat tegen. „Wat er die nacht gebeurde, zou ik geen liefde willen noemen. Maar het gebeurde niet zonder mijn toestemming.”

Dat gold ook voor de anderhalf jaar die hun relatie duurde en waarin Kennedy zich ontpopte als een sympathiekere minnaar dan Mimi na haar onverhoedse ontmaagding had verwacht. Ze spreekt weinig kwaads over hem, al is ze nog steeds geschokt over die ene keer dat hij haar aanzette tot orale seks – in zijn aanwezigheid – met zijn beste vriend en assistent, Dave Powers.

Deze Powers speelt een intrigerende rol in haar boek. Hij gedroeg zich als een halve pooier, die jonge vrouwen als Mimi rekruteerde en naar de president begeleidde. Kennedy moet vooral op Mimi erg gesteld zijn geweest, want hij nam haar ook vaak mee op zijn reizen. Zij wachtte dan in luxueuze hotels tot hij terugkwam van zijn verplichtingen. Powers regelde alles: de tickets, de auto’s, de hotels.

Toen Mimi zwangerschap vreesde – Kennedy gebruikte nooit condooms – zocht Powers alvast een abortusadresje; het bleek niet nodig. Opnieuw rijst de vraag hoe Kennedy zo roekeloos kon zijn.

Was het liefde? Bij Mimi wél. „Het was voor een deel heldenverering, voor een deel kalverliefde, voor een deel de opwinding om zo dichtbij de macht te zijn.” Voor Kennedy leek het meer een vorm van afleiding van de loodzware verplichtingen; tijdens hun relatie moest hij onder meer de Cubacrisis bezweren. Onthullend detail is dat hij haar nooit zoende, noch bij wijze van groet, noch tijdens de seks. Misschien beschouwde hij haar ook wel als een soort rubber eendje.

Nadat Mimi verloofd raakte, begon Kennedy zich van haar te distantiëren. Het pleit voor haar dat ze pas over haar geheim schreef toen de buitenwereld het veertig jaar later ontdekte.