India op weg naar Mars, streeft China voorbij in ruimterace

Ruimtemissie is in arm India omstreden wegens hoge kosten.

De PSLV-raket na zijn lancering vanmorgen vanaf het eiland Sriharikota. Bovenop de raket zit een ruimteschip dat begint aan een 300 dagen durende reis naar Mars. Foto AP

India is op weg naar Mars. Vanmorgen werd met succes een raketlancering uitgevoerd die het goudgekleurde Indiase Marsvaartuig (‘Mangalyaan’ in het Hindi) in een baan om de aarde bracht. Na een maand cirkelen zal het toestel, ter grootte van een flinke koelkast, genoeg snelheid hebben bereikt om op weg te gaan naar Mars. Daar zal het metingen verrichten in de atmosfeer.

In eigen land werd met trots gereageerd op India’s eerste interplanetaire missie. Daarmee voegt het zich in de rij economische grootmachten die eerder Mars-missies ontplooiden: Amerika, Europa, Rusland en China.

Kritiek was er slechts toen de missie een jaar geleden werd aangekondigd. Waarom zo’n dure ruimtemissie terwijl het land een tekort heeft aan toiletten en leraren? Ontwikkelingseconoom Jean Dréze noemde het project „onderdeel van het onzinnige streven van de Indiase elite naar de status van supermacht”.

In India leeft tweederde van de bevolking van minder dan 2 dollar per dag. Het land kent 230 miljoen ondervoede inwoners, het hoogste aantal ter wereld. De 1,3 miljard dollar die India jaarlijks uitgeeft aan zijn ruimteprogramma zou beter besteed kunnen worden aan ontwikkelingsprojecten, menen critici. Anderen wijzen erop dat de satellieten die India sinds 1965 lanceerde geïsoleerde dorpen met de wereld verbinden en nauwkeurig het weer voorspellen voor India’s miljoenen keuterboertjes. Met behulp van eigen satellieten kon onlangs de baan en kracht van een verwoestende cycloon aan de oostkust correct voorspeld worden, waardoor vele levens werden gespaard.

De missie wordt gekenmerkt door patriottisme. Premier Manmohan Singh kondigde hem vorig jaar aan tijdens zijn nationale toespraak op Onafhankelijkheidsdag, enkele maanden nadat een gezamenlijke Marsmissie van China – India’s grote rivaal in Azië, was mislukt. India wil graag eerder Mars bereiken dan China.

Hoewel India het ontkent, vrezen internationale experts een ruimterace tussen India en China. De kosten van het Mars-project zijn relatief laag: 55 miljoen euro.