Het einde kwam niet onverwacht

De sociale netwerksite van eigen bodem legt het definitief af tegen Facebook. Wat overblijft is een spelletjeswebsite.

Illustratie Sebe Emmelot

Hyves houdt er mee op. Dat wil zeggen: de website blijft bestaan, maar richt zich vanaf volgende maand volledig op spelletjes voor een jong publiek. Hyves Games trekt nu 540.000 bezoekers per maand.

Er werd al lang gespeculeerd over de toekomst van het sociale netwerk. Zeker nadat interim-bestuursvoorzitter Cees van Steijn van de Telegraaf Media Groep (TMG), eigenaar van Hyves, in augustus zei dat verliesgevende activiteiten moesten worden afgestoten. TMG wil zich concentreren op zijn sterke printmerken, zoals De Telegraaf, Privé, Telesport en Financiële Telegraaf. Plus Sky Radio en de regionale kranten.

Voor Hyves blijkt nu slechts in afgeslankte vorm plek binnen het Amsterdamse concern. De krabbels (korte berichten) en de www’s (wie-wat-waar’s, statusmeldingen) die de gebruikers van het netwerk elkaar stuurden, maken definitief plaats voor internetspelletjes met namen als Pet Party, World of Zombies en Happy Harvest. „Het is erg jammer”, reageert Raymond Spanjar, een van de oprichters van Hyves per e-mail, „maar [het einde] komt natuurlijk niet onverwacht”.

Hyves begon in 2004 en had binnen enkele jaren 10 miljoen leden. „Miljoenen Nederlanders leerden door Hyves wat sociaal netwerken was”, zegt directeur Remco Bos. „Toch zijn we op het punt aangeland dat we een gamingplatform worden en het sociale netwerk sluiten. Het is een gevolg van veranderd gebruik van de site. Gamen is veel belangrijker dan een foto uploaden of een statusupdate delen. De opkomst van Facebook, Twitter, Instagram en Tumblr is daar voor een groot deel debet aan.”

Eind 2010, toen TMG de site overnam, was het aantal leden al gedaald naar 9 miljoen. Nu trekt het netwerk nog 1 miljoen gebruikers per maand. De slag met de Amerikaanse concurrenten is definitief verloren.

Miskoop voor TMG

Is Hyves een miskoop voor TMG? Het bedrijf betaalde drie jaar geleden 43,7 miljoen euro. Hyves moest TMG’s positie versterken „als grootste multimediale uitgever van Nederland”. Operationeel directeur Morley – die in maart vertrok met een premie van 1,2 miljoen – leidde de onderhandelingen namens TMG, maar tekende uiteindelijk niet, schrijft Spanjar in zijn boek Van 3 naar 10 miljoen vrienden. Dat deed topman Swartjes, die in zijn laatste maanden was. Uit het boek: „‘Ik teken wel voor TMG’, zegt Swartjes lachend, ‘als men over een paar jaar vraagt welke gek deze deal getekend heeft, ben ik toch al weg’.”

Hyves – en dan met name de technische mensen achter de site – hebben ongetwijfeld nuttig werk gedaan voor onderdelen van TMG. Dat is ook het antwoord dat het concern altijd geeft op de vraag wat nou het nut was van de overname. Zonder Hyves geen (of minder snel een) flitsende app voor De Telegraaf. Zonder Hyves geen nieuw jongerenplatform als Upcoming.nl, de Nederlandse Buzzfeed.com.

Maar rechtvaardigt dat een overnamesom van ruim 43 miljoen? TMG leed vorig jaar een verlies van 15,7 miljoen, onder meer door een afschrijving van 36,5 miljoen euro op Hyves.

TMG maakt niet bekend of Hyves nu winst maakt. De resultaten van de site, die geld verdient met advertenties en aankopen in de spelletjes, zijn verwerkt in de resultaten van TMG’s divisie Online Media. Dat zijn internet- en videoactiviteiten, e-commerce en het sociale netwerk.

Dubieuze claim

Online haalde in de eerste zes maanden van 2013 een omzet van 38 miljoen euro; 1,6 miljoen meer dan vorig jaar. De divisie leed een verlies van 8,5 miljoen euro, onder meer door een afschrijving op servers van Hyves.

Maakt Hyves kans als spelletjesplatform? De site biedt vierhonderd verschillende games, van 25 Nederlandse en buitenlandse studio’s. TMG noemt de site met ruim een half miljoen unieke gebruikers „de grootste online gamingportal van Nederland”. Die claim is dubieus. De sites van het Hilversumse bedrijf Spil Games, een van de grootste aanbieders van webgames ter wereld en partner van Hyves tot begin 2013, trokken in september circa 4 miljoen bezoekers. Dan gaat het over GirlsGoGames.nl, Spel.nl en Spelletjes.nl. Op die laatste site alleen al kwamen vorige maand 2 miljoen gebruikers. Bijna vier keer zo veel als op Hyves Games.