Dell: van koploper tot overlever

Michael Dell haalde zijn bedrijf van de beurs en belooft een wederopstanding. Daar is maar weinig vertrouwen in.

Oprichter Michael Dell kwam, ging en kwam als topman. Ook hij kon het bedrijf niet meer aan de leiding van de markt krijgen.Foto’s ANP, AFP, Bloomberg

Hoe lang blijft Dell nog pc’s maken? Die vraag blijft hangen nu het Amerikaanse bedrijf zich definitief van de beurs heeft teruggetrokken. Sinds deze week is Dell een privébedrijf, onder regie van oprichter Michael Dell (48).

De voltooiing van de moeizaam bevochten buy-out komt 25 jaar nadat Dell naar de beurs ging. Het bedrijf beleefde zijn hoogtijdagen tijdens de internetbubbel en rond 2005, toen de techwereld zich herstelde van het uiteenspatten van diezelfde bubbel. Maar de afgelopen jaren ging het bergafwaarts met de verkoop van pc’s. Dell is in die markt met kleine winstmarges de koppositie kwijtgeraakt en zakte na 2006 terug naar een derde plaats.

Michael Dell legde in 1984 de basis voor een computerbedrijf dat in de jaren 90 groeide als kool. Dell leverde voordelige pc’s op bestelling en beperkte zo de voorraadkosten. Andere computerfabrikanten waren een stuk minder flexibel met hun productie. Het kostenvoordeel voor Dell verdween toen de hele pc-wereld de productie verplaatste naar lagelonenlanden, met name China. Het kunstje van Dell was snel afgekeken.

Michael Dell trad in 2004 terug als topman en werd voorzitter van de raad van commissarissen. Vanuit die positie zag hij hoe onder leiding van Kevin Rollins de resultaten verslechterden. In 2007 kwam Dell terug als topman, maar zijn bedrijf slaagde er niet in aansluiting te vinden bij de snelgroeiende markt voor smartphones en tablets. In 2015 worden er meer tablet-pc’s dan gewone computers verkocht, is de verwachting.

Op de schop

De problemen van Dell zijn niet uniek. Ook het Amerikaanse HP verkoopt minder pc’s en overwoog die divisie in 2011 af te stoten. Dat zou een te rigoureuze stap zijn, oordeelde de wankelende HP-top – mede onder druk van aandeelhouders en verbolgen personeelsleden.

Dell probeert net als HP te transformeren in een bedrijf dat voornamelijk geld verdient met zakelijke oplossingen en systeembeveiliging. Maar Michael Dell koos ervoor om die klus zelf uit te voeren zonder de constante druk van een beursnotering. Het afstoten van onderdelen, omzetdaling en grote reorganisaties zouden op de Nasdaq voor te veel onrust zorgen.

Maar Dell gaat zeker op de schop en het is niet ondenkbaar dat de krimpende pc-tak verkocht wordt. Ook IBM, ooit grondlegger van de eerste personal computer, verkocht de hardwaretak in 2005 aan Lenovo en is veranderd in een succesvolle leverancier voor de zakelijke markt.

Onder analisten heerst scepsis over de mogelijkheden van Dell. Het bedrijf deed een groot aantal overnames in de software- en datacenterbranche, maar geen van die aankopen rendeert. Ze moeten nog samengevoegd worden tot één geheel en dat vergt tijd, geld en reorganisaties. De concurrentie is moordend.

Voet tussen de deur

Een van de financiers van de buy-out is Microsoft, dat 2 miljard dollar stak in de groep investeerders die Dell overneemt. Microsoft ondervindt zelf ook hinder van de kleiner wordende pc-markt. Door bij Dell betrokken te blijven en verlenging van de bestaande contracten af te dwingen, houdt de softwaremaker een voet tussen de deur bij grote zakelijke klanten en datacentra. Er is ook een ander scenario. Zoals Dell meer de softwarekant op gaat, zo wordt Microsoft leverancier van apparaten, software en diensten. Het bouwt zelf tablets (de Surface PC) en neemt de smartphone-tak van Nokia over. In die portfolio lijkt ruimte voor een fabrikant van laptops, desktop pc’s en servers. Dell lijkt de ideale huwelijkskandidaat.