Kabelbedrijf Liberty Global verkoopt tv-tak

Met de verkoop van de Chellomedia-groep heeft kabelreus Liberty Global extra kapitaal voor overnames.

Het bedrijf aast ook op Ziggo.

Foto Thinkstock

De onophoudelijke koopzucht van Liberty Global is opeens onderbroken door de verkoop van een grote eigen divisie. Gisteren maakte de Amerikaanse kabelgigant bekend dat het dochter Chellomedia van de hand doet voor 750 miljoen euro. Deze divisie levert 68 tv-kanalen in 138 landen en gaat over naar de Amerikaanse kabelaar AMC. Nederlandse kijkers kennen AMC onder meer van de series Breaking bad en Mad Men. In totaal bedient Chellomedia 389 miljoen huishoudens.

Liberty Global (jaaromzet 17 miljard dollar, 36.000 werknemers) concentreert zich op het creëren van een groot Europees netwerk. De afgelopen jaren gaf het bedrijf 40 miljard dollar uit aan overnames in de Europese telecommarkt. De grootste aankoop was die van Virgin Media in Groot-Brittannië, voor 16 miljard dollar. Door regionale spelers te annexeren in de versplinterde kabelmarkt groeide LGI uit tot het grootste kabelbedrijf ter wereld, inmiddels actief in 14 landen.

In Nederland is Liberty Global eigenaar van kabelaar UPC. In België hebben de Amerikanen bijna 60 procent van Telenet in handen. Maar de honger is nog niet gestild. Liberty Global kocht zich voor bijna 30 procent in bij Ziggo, de grootste kabelmaatschappij van Nederland. Deze maand werd bekend dat er ook een bod is gedaan op heel Ziggo, maar dat is van de hand gewezen als te laag.

Liberty Global kan de extra cash goed gebruiken, bijvoorbeeld om een hoger bod op Ziggo uit te brengen. Een nieuwe bieding ligt voor de hand, hoewel beide partijen niet willen bevestigen dat er nog onderhandeld wordt. Een combinatie zou een steviger concurrent zijn voor het glasvezelnet van KPN, dat rond 2020 90 procent van Nederland zal dekken. De kabelaars zullen samen efficiënter kunnen investeren in hun netwerken.

Liberty Global wilde de entertainmenttak al langere tijd verkopen. „Het vereenvoudigt ons bedrijf”, aldus LGI-topman Mike Fries. Chellomedia produceert en distribueert entertainment voor tv-zenders gespecialiseerd in genres als sport, film en kinder-tv. In Nederland zijn de kanalen Film 1 en Sport 1 het meest bekend. Die zenders blijven – als enige uitzondering – wel eigendom van Liberty Global.

De nieuwe eigenaar, AMC, koopt een bedrijf met een omzet van 350 miljoen euro in het afgelopen jaar. Van de 68 tv-kanalen zijn er 20 joint ventures, waaronder enkele met CBS. Zo krijgt AMC de kans om zijn tv-series internationaal te distribueren over een veel groter aantal huishoudens: van 96 miljoen naar 500 miljoen.

Volgens Mike Fries, topman van Liberty Global, is de verkoop – af te ronden begin 2014 – niet alleen goed voor de cashpositie van LGI, maar ook aantrekkelijk met de oog op de waardering van het bedrijf. Dat kan van belang zijn gezien de geruchten over een mogelijke overname door Vodafone. De tweede mobiele provider ter wereld zoekt uitbreiding in vaste netwerken en concentreert zich in toenemende mate op de Europese markt.

In het licht van de consolidatiegolf in de telecomsector zou een verstandshuwelijk tussen Liberty Global en Vodafone niet ondenkbaar zijn. John Malone, de miljardair achter Liberty Global, heeft al laten weten dat hij geen principiële bezwaren tegen een bod heeft – mits dat hoog genoeg is, natuurlijk.

    • Marc Hijink