Gomes slaat met homerun frustraties Red Sox weg

De strijd om de Amerikaanse honkbaltitel is na vier duels weer in evenwicht: 2-2

Jonny Gomes na zijn homerun op weg naar de thuisplaat. Foto AP

De homerun van Jonny Gomes, afgelopen nacht, was therapeutisch: met één rake klap hebben de Red Sox het bizarre einde van de derde wedstrijd om de Amerikaanse honkbaltitelstrijd verwerkt. De schreeuw van Gomes toen hij zag dat hij een homerun had geslagen was veelzeggend, evenals zijn trotse armgebaar tijdens het ererondje langs de honken. Zijn gebalde vuist was een boodschap aan de tegenstander en honkbalminnend Amerika: de Red Sox leven nog, of leven weer. De stand in de World Series is weer gelijk: 2-2.

De Cardinals namen eerder dit weekend een 2-1 voorsprong door het derde duel met 5-4 te winnen. Het laatste punt werd door St. Louis gescoord na interventie van een van de scheidsrechters, die derde honkman Will Middlebrooks van Boston beschuldigde van obstructie. Middlebrooks had Allen Craig van de Cardinals laten struikelen, waarschijnlijk zonder opzet. Craig maakte daarmee automatisch het vijfde en winnende punt. Het was een traumatisch einde van het duel voor de Red Sox.

In de World Series nemen slagmannen en werpers met wilde baarden uit Boston het op tegen, op een enkele uitzondering na, keurig geschoren honkballers uit St. Louis. Met hun baardgroei geven de Red Sox in dubbel opzicht een visitekaartje af; het is zowel een schreeuw om aandacht als teken van innerlijke kracht. Met dit dwarse imago van veredelde houthakkers heeft het team in de reguliere competitie de concurrentie (lees: de New York Yankees) vernederd en in de nacompetitie korte metten gemaakt met de Rays en de Tigers.

De bebaarde spelers zijn opmerkelijk, maar passen in de recente geschiedenis van de club. Cowboy Up was de slogan van de Red Sox in 2004, toen zij voor het eerst in decennia de World Series wonnen. Het team van 2004 schreef sportgeschiedenis als een groep zelfverklaarde ‘idioten’, een zootje ongeregeld dat kampioen werd met een combinatie van gedisciplineerd spel en ongepolijst gedrag.

Kenmerkend voor de herrijzenis van de Red Sox in 2013 is David Ortiz, alias Big Papi. Ortiz is de enige speler van het huidige team die er in 2004 ook al bij was. Destijds deed hij van zich spreken met een onnavolgbare baard en een verwoestende slagkracht. In 2013 is de veteraan met het lijzige voorkomen weer de krachtpatser van weleer en getooid met een baard die niets aan de verbeelding overlaat.

De wederopstanding van de Red Sox is ook het werk van trainer John Farrell. Onder zijn voorgangers Terry Francona en Bobby Valentine was het team dat in 2004 en 2007 landstitels won uiteengevallen in een groep anarchisten die zich niets aantrok van het gezag van de coaches. Francona, verantwoordelijk voor het succes in het vorige decennium, vertrok naar de Cleveland Indians. Hij nam wraak op de clubleiding met het schrijven van zijn memoires (The Red Sox Years; 2013). De staf zou hem hebben gedwongen ‘sexy spelers’ te kopen om de tegenvallende kijkcijfers op televisie van de wedstrijden van de Sox op te krikken. Onder Francona’s opvolger Valentine eindigde Boston vorig jaar als laatste in de sterke American League East. Insiders voorspelden dat het jaren zou duren voordat de hoofdtrainer weer een team had gesmeed dat de playoffs kon halen.

Farrell profiteerde in zijn eerste seizoen als hoofdtrainer van de laaggestemde verwachtingen. Hij deed van zich spreken door niet mee te doen aan de baardgroeirage en door slimme aankopen tijdens de winterstop. Met Gomes (Oakland Athletics), Mike Napoli (Texas Rangers) en Shane Victorino (Los Angeles Dodgers) kocht hij slagkracht. Met Stephen Drew (Oakland Athletics) als kortestop sleepte hij een veldspeler van kaliber binnen. De aanschaf van de Japanner Koji Uehara (Texas Rangers) was misschien de grootste verrassing. De veteraan Uehara is als closer, de werper die in de negende inning de winst veilig stelt, dé verrassing van dit seizoen.

Hoe zou de Nederlander Xander Bogaerts zich voelen? De 21-jarige speler uit Aruba heeft in het naseizoen een basisplaats veroverd. In de serie wedstrijden tegen de Detroit Tigers deed hij van zich spreken met een aantal krachtige honkslagen – en ook in de World Series sprokkelt hij zijn ‘hits’ bij elkaar. Wie weet ontwikkelt hij zich tot een van de spelers die aan de basis staan van een nieuwe bloeiperiode van de club uit Boston.

Zover is het nog niet. De Red Sox moeten eerst nog afrekenen met de Cardinals, een trotse honkbalclub die elf keer landskampioen werd. Alleen de New York Yankees hebben meer titels (27) behaald. Vanavond spelen beide clubs het vijfde duel in St. Louis. De climax volgt later deze week in Boston. Vooral dankzij Gomes.

    • Menno de Galan