NEC kan nog winnen na acht maanden opgekropte frustratie

Heerenveen met 2-1 verslagen; laatste zege op 22 februari

Het heeft even geduurd, maar vrijdagavond won NEC eindelijk weer een wedstrijd in de eredivisie. In stadion De Goffert werd Heerenveen met 2-1 verslagen.

De opluchting op de Nijmeegse tribunes was bijna tastbaar. Het vergt dit jaar onvoorwaardelijke clubliefde en doorzettingsvermogen om NEC te supporteren. De laatste overwinning dateerde van 22 februari. Plaats van handeling: Tilburg. Slachtoffer: het intussen gedegradeerde Willem II, dat vrijdagavond door een gelijkspel (0-0) tegen MVV verzuimde de koppositie in de eerste divisie in te nemen.

NEC won op die kille vrijdagavond van de 22ste februari met 3-2. Gelukkig voor de Nijmeegse ploeg was in de eerste seizoenshelft een buffer aan punten opgebouwd om degradatie te voorkomen. Maar dat de neergang toen als was ingezet kon zelfs een leek vaststellen.

Acht maanden zonder overwinning in de competitie, dat vreet aan een voetballer. Van zo’n reeks wordt het gevoel van eigenwaarde langzaam maar zeker minder. De trainer ontslaan is weliswaar een voorspelbare reflex, maar de ervaring leert dat een team daar zelden beter van gaat voetballen. Dat effect bleef in eerste instantie ook uit na het ontslag van Alex Pastoor, de coach die na drie wedstrijden al zijn biezen kon pakken.

Maar toch, onder Pastoors opvolger Anton Janssen lijken de spelers van NEC langzaam maar zeker aan zelfvertrouwen te winnen. Er waren steeds meer tekenen van herstel. De beladen derby tegen Vitesse ging pas in blessuretijd met 3-2 verloren. De week erop, tegen GA Eagles, werd een 3-0 achterstand weggewerkt, om kort voor tijd door een eigen doelpunt met 4-3 te verliezen. Hoeveel pech kun je hebben? Maar ergens voelden de spelers dat de weg naar boven was ingeslagen. Tegen Heracles werd vervolgens lange tijd met tien spelers een 1-0 voorsprong verdedigd, waarna op de valreep de gelijkmaker werd geïncasseerd. Zuur, maar wel een puntje.

En dan wordt het vrijdag 25 oktober, de avond waarop NEC een eind maakte aan een frustrerende reeks. Eindelijk kon in de eredivisie weer eens het spreekwoordelijke zoet der overwinning geproefd worden. Het was een collectiever verdienste, met een speciale vermelding voor de bonkige Schotse spits Michael Higdon. Hij scoorde tweemaal. En daar zette Heerenveen alleen een trefzeker vrije trap van Hakim Ziyech tegenover. Prettig neveneffect: NEC is geen laatste meer.