Technisch superieur, maar niet dodelijk

Ajax was beter dan Celtic, maar kon de kansen niet in doelpunten omzetten en verloor: 2-1. Overwintering in de Champions League is weer ver weg.

Prachtige dieptepass van Europees debutant Joël Veltman, subtiele een-twee tussen Thulani Serero en Kolbeinn Sigthórsson, Serero alleen voor Celtic-doelman Fraser Forster. Zestigduizend Schotse fans op Celtic Park zijn stil.

Zevende minuut na rust, Ajax op weg naar de verdiende 1-1? Serero schiet zwak in, Forster stopt. Binnen een minuut mag linkerspits Georgios Samaras ongestoord soleren door de Ajax-verdediging. Zijn afgeketste schot wordt door reservemiddenvelder Beram Kayal van buiten het strafschopgebied binnenkant voet matig ingeschoten. Toch verdwijnt de bal via het been van verdediger Stefano Denswil in de uiterste linkerhoek: 2-0, wedstrijd beslist. Celtic Park kolkt.

De ene minuut in de tweede helft was gisteravond illustratief voor het spel van Ajax. Knap, bij vlagen gedurfd positiespel. Technisch en tactisch superieur aan de tegenstander. Maar uiteindelijk toch niet ‘dodelijk’ genoeg om goed spel om te zetten in resultaat. Zes punten dacht Ajax te halen uit de dubbele confrontatie met Celtic. Om wellicht eindelijk weer eens te overwinteren in de Champions League. Maar na de nederlaag in Glasgow is drie punten het maximaal haalbare. Dankzij een late 2-1 van invaller Lasse Schöne mag Ajax over twee weken in Amsterdam nog hopen op een gunstig onderling resultaat tegen Celtic. En de derde plaats in groep H, goed voor een vervolg in de Europa League.

„Als we dan net zo goed spelen als nu gaan we winnen”, sprak Ajax-coach Frank de Boer na afloop voor de camera van de NOS. Net als afgelopen zaterdag na het 1-1 gelijkspel bij FC Twente bewierookte hij uitvoerig zijn jonge ploeg. „Normaal gesproken wint de beste wél maar vandaag niet. Ik kan best trots zijn op hoe onze jongens gespeeld hebben. Ze hebben gedomineerd, vier of vijf open kansen gecreëerd. Wij hadden de echte kansen, Celtic niet. Maar we staan hier wel met lege handen, dat komt hard aan.”

Na uitschakeling door Europese middenmotor Bohemians Praag in 1984 stelde toenmalig Ajax-trainer Aad de Mos keihard dat je met spelers als Frank Rijkaard, Gerald Vanenburg of Marco van Basten ‘de oorlog niet wint’. Eind jaren tachtig bestempelde coach Leo Beenhakker zijn Ajax-spelers Dennis Bergkamp, Richard Witschge, Brian Roy en de broers De Boer tot ‘patatgeneratie’. Geprikkeld of niet, grote successen volgden.

De huidige Ajax-coach De Boer kiest noodgedwongen voor een andere aanpak. Voordat zijn spelers eventueel geprikkeld kunnen raken door kritische uitspraken, zijn ze allang weg naar het buitenland. De Deen Christian Eriksen (21) was zo’n speler die Ajax dit jaar Europees verder had kunnen helpen. Hij speelt sinds september voor Tottenham Hotspur. „Eriksen werd minder in de eredivisie”, stelde Wesley Sneijder deze week in het blad NUsport. „Blijf niet te lang hangen in de Nederlandse competitie”, adviseerde de middenvelder van het Turkse Galatasaray en Oranje aan de jonge talenten. En: „We zullen almaar wegzakken in het Europese moeras.” De spiraal gaat blijvend omlaag.

Dus is De Boer vooral realistisch als hij zijn jonge ploeg prijst voor goed positiespel bij Barcelona (4-1 nederlaag), thuis tegen AC Milan (1-1) en bij Celtic. Meer zit er niet in. Welke ploeg ter wereld speelt op Celtic Park met een centraal verdedigingsduo Veltman (21) en Denswil (20)? Goed zijn ze, zie de bravoure waarmee Veltman zijn tegenstander Anthony Stokes de reclameborden in duwt en de bal rustig achter laat lopen. Maar wisselvallig ook. Denswil, uitblinker tegen Milan, veroorzaakt tegen Celtic vlak voor rust onnodig de strafschop die tot 1-0 leidt. Net als Ajax de Schotse fans stil heeft en baas is op het veld.

Barcelona en AC Milan bliezen eerder het positiespel van Ajax makkelijk omver als ze even gas gaven. Celtic – met de ook pas 22-jarige Virgil van Dijk als foutloze centrumverdediger – lukte dat gisteren niet. Tegen de Schotten, die ook in een kleine competitie spelen, zette Ajax het vele balbezit wel om in kansen. Routinier Christian Poulsen raakte de paal na een goede vrije trap van talent Viktor Fischer, die verder vooral opviel door een reeks zwakke hoekschoppen. Serero stond twee keer alleen voor de keeper, Sigthórsson miste van dichtbij, schoten van Siem de Jong en Daley Blind troffen geen doel.

Toch was de 2-1 nederlaag uiteindelijk niet alleen een kwestie van pech of gemiste kansen. Typerend moment, in de 57ste minuut. Sierlijke passeerbewegingen van de talentvolle Deense aanvaller Lucas Andersen (19) aan de rechterzijlijn, maar tegenstander Emilio Izaguirre (27) wint het duel. Brutaal vecht Andersen terug en herovert de bal. Om die vervolgens licht naïef toch weer te verspelen. De return in Amsterdam is nog niet zomaar gewonnen.

    • Maarten Scholten