‘Ik moest naar een heel donkere plek’

speelt in ‘12 Years a Slave’ de verknipte plantagehouder Edwin Epps, die zijn slaven als vee ziet.

Hoe was het om deze rol te spelen?

„Door deze rol onderzocht ik de oorsprong van geweld en wreedheid: angst en onwetendheid. Door de menselijke gebreken die de blanke plantage-eigenaar Edwin Epps heeft, probeer ik het idee dat hij een monster is weg te nemen en zijn menselijke kant te laten zien. Hij is verliefd op een slavin en weet niet hoe hij daarmee om moet gaan. Daarom probeert hij haar kapot te krijgen, zodat zijn emoties ook weggaan.

„Omdat ik zo wat menselijkheid in het personage leg, hoop ik dat het publiek zichzelf hier een klein beetje in kan herkennen, waardoor je je realiseert dat we allemaal bestaan uit dezelfde bouwstenen. Gedurende de opnames begon ik zelfs een zekere mate van sympathie voor de verdorven Edwin Epps te krijgen, omdat hij ergens ook slachtoffer is van zijn tijd. Er bestaat geen strikt gescheiden goed en slecht, want het leven is gecompliceerd. Dat is ook mooi om uit te drukken in een rol. Ik hoop dat het publiek over mijn personage napraat.”

Wat waren de grootste uitdagingen?

„Een aantal scènes was heel intensief om te spelen, maar de scène waarin ik een slavin moest verkrachten was het heftigst. Ik zat zo in mijn rol dat ik hyperventileerde en flauwviel op haar lichaam. Toen ik weer bijkwam had ik geen idee waar ik was, tot ik alle lichten en camera’s zag en besefte dat ik op de set was. Die scène heeft de film nog gehaald ook.

„Deze intensiteit is typisch voor de rollen die ik eerder ook al voor Steve McQueen speelde. Hij houdt van moeilijk materiaal, waarvoor je als acteur naar een plek moet gaan waar het heel donker is.”

Wat is anno 2013 het belang van dit verhaal?

„Het is geschiedenis die ons allemaal aangaat. Als ik de statistieken goed heb onthouden, heeft 65 procent van de zwarten in Amerika bloed van blanke voorvaderen door hun aderen stromen. Verkrachting was op plantages een soort tweede natuur. Er is dus weinig verschil tussen blanken en zwarten en alles wat daartussenin zit.

„Ik hoop dat docenten hun leerlingen meenemen naar deze film en het boek van Solomon Northup in het schoolcurriculum wordt opgenomen, zodat leerlingen een beter besef krijgen van onze geschiedenis en verbintenis met elkaar.”

Wat hebt u geleerd van dit verhaal?

„Het klinkt een beetje simpel, maar dat het belangrijk is dat we van elkaar houden en dat doorgeven. Mensen zijn heel kwetsbaar, maar tegelijkertijd kunnen ze heel veel aan. Vooral als we goed voor elkaar blijven zorgen.”