Droomstart in Eindhoven

Op de High Tech Campus in Eindhoven mogen elf beginnende ondernemers hun uitvinding ontwikkelen. Ze krijgen een werkplek op ‘de slimste vierkante kilometer van Nederland’, de beste mentoren en 15.000 euro leefgeld.

Joan Raventos (28) heeft een plek verworven in Eindhoven. Hij mag zijn idee voor een hoogwaardige 3D-printer ontwikkelen. Foto’s Jan Dirk van den Burg

Joan Raventos (28) moet zichzelf af en toe in de arm knijpen om er zeker van te zijn dat hij niet droomt. „Mijn leven is in een klap veranderd”, vertelt Raventos, werktuigbouwkundige uit Spanje, terwijl hij uitkijkt over de uitgestrekte vijver van de High Tech Campus in Eindhoven. De futuristische kantoorgebouwen rond de vijver vormen het kloppende hart van de onderzoekscampus, het meest gewilde bedrijventerrein voor hoogwaardige technologische bedrijven in Nederland.

Vorige week hoorde Raventos dat zijn bedrijf zich hier, tussen de paradepaardjes van de kenniseconomie, mag vestigen. Met zijn hoge resolutie 3D-printer won hij samen met tien andere bedrijven het programma Startupbootcamp HighTech XL. Dat geeft hem de kans zijn uitvinding de komende zes maanden in sneltreinvaart verder te ontwikkelen.

Raventos, met baggy broek en piercings in neus en oren, ontmoet in een zaal boven het Wellness Center van de Eindhovense campus voor het eerst de andere teams die na een selectieproces uit 850 wereldwijde projecten zijn uitverkoren voor het programma. De techneuten blijken al verschillende patenten op hun naam te hebben staan. Een manier om de eerste stappen van DNA-analyse te versnellen. Een goedkope op zonne-energie draaiende waterzuiveringsinstallatie. Revolutionair isolatiemateriaal gemaakt uit het restafval van rijst. Een chip die zonnepanelen tot 20 procent efficiënter maakt.

Het programma, dat op 11 november van start gaat, is een zogeheten accelerator: een door investeerders gesponsord traject dat beginnende ondernemers helpt bij het ontwikkelen van hun onderneming. „We zijn een snelkookpan”, zegt bedenker en medeoprichter Guus Frericks. „Onder hoge druk realiseren wij in een paar maanden waar bedrijven anders twee jaar over doen.” Frericks bekleedde verschillende topposities in de hightechindustrie, onder meer bij Philips en chipmaker NXP. Dankzij initiatieven als de High Tech Bootcamp blijft Eindhoven een van de meest innovatieve regio’s in de wereld, zegt Frericks. Vandaag loopt hij trots als een pauw door de zaal om de deelnemers bij zijn programma te verwelkomen.

Goed idee, weinig verstand

Het acceleratorprogramma, het enige in zijn soort op het Europese vasteland, biedt de beginners behalve een werkplek op de High Tech Campus in Eindhoven 15.000 euro leefgeld en een netwerk van 130 ‘mentoren’ uit de top van de hightechindustrie. „Dat laatste is het allerbelangrijkste”, zegt Frericks. „Start-ups hebben vaak geweldige ideeën, maar weinig verstand van de markt waarin zij willen opereren en nauwelijks contacten in het bedrijfsleven. Vandaar de begeleiding door mentoren. Zij openen deuren.”

De droomstart is niet cadeau. In ruil ontvangt het programma een belang van 8 procent in de bedrijven. Frericks: „Natuurlijk is het voor ons een gok of de bedrijven het gaan maken. Maar wij doen er door de strenge selectie en de intensieve begeleiding alles aan om hun slagingskans zo groot mogelijk te maken.”

De kantoorruimte voor de jonge bedrijven op de High Tech Campus is cruciaal voor het gehoopte succes, zegt Frericks. „Hier loop je mogelijke partners en investeerders letterlijk tegen het lijf.” Op de campus, gevestigd op het oude onderzoeksterrein van Philips, werken 8.000 onderzoekers van 60 verschillende nationaliteiten voor talloze hightechbedrijven, waaronder giganten als IBM, Intel, Philips en chipmaker NXP. De ‘slimste vierkante kilometer van Nederland’ is goed voor de helft van de patentaanvragen in het land.

Maar het ontwikkelen van een succesvolle start-up is niet voor iedereen weggelegd. „Om het te maken moet je tot het uiterste gaan, risico’s durven nemen”, waarschuwt Frericks. Dat spreekt Raventos, de uitvinder van de hoge resolutie 3D-printer, wel aan. Als werkloze kunstenaar in het door de crisis geteisterde Spanje, besloot hij anderhalf jaar geleden zijn leven radicaal om te gooien.

De beste 3D-printer ter wereld

Hij was als 3D-kunstenaar ontevreden over de huidige generatie 3D-printers. Te langzaam, en niet precies genoeg. Hij besloot werktuigbouwkunde te gaan studeren zodat hij zijn eigen printer kon bouwen. Acht prototypes en talloze doorgehaalde nachten later, heeft hij met een chemicus en vier teamgenoten een 3D-printer ontworpen die op hoge resolutie kan printen met een speciaal ontwikkelde vloeistof. Het apparaat print voxels (pixels met een xyz-as) van 25 micron (duizendste millimeter), zes keer kleiner dan de 3D-printers die nu op de markt zijn. „Het is de beste 3D-printer ter wereld”, zegt Raventos zonder ironie.

De laatste anderhalf jaar waren een gekkenhuis. „Dag en nacht werken, weinig slaap, verwaterde sociale contacten.” Hij verwacht het komende half jaar evenmin achterover te kunnen leunen. „Ik kom hier niet om van de omgeving te genieten.”

Die werkhouding ziet hij ook bij de andere geselecteerden. „Dit zijn mensen met een passie om het best mogelijke product te ontwikkelen. En daar hebben ze bijna alles voor over.” Hij heeft vorige week, al huilend bij de bekendmaking van de winnaars, een nieuw levensmotto bedacht: je moet lijden voor het verwezenlijken van je droom.