Veel Britten dragen BSE-eiwit

Medisch redacteur

Eén op de 2.000 Britten is besmet met de veroorzaker van de gekkekoeienziekte (BSE). Dat blijkt uit de vondst van de ziekteverwekker in 16 van ruim 32.000 onderzochte ontstoken blindedarmen die tussen 2000 en 2012 zijn verwijderd. Misschien is de epidemie van die slopende neurologische ziekte, waar de afgelopen twee decennia 177 Britten aan overleden, dus nog niet voorbij.

In ieder geval, concluderen de onderzoekers in een dinsdag uitgekomen artikel in het British Medical Journal, moeten strenge en dure medische voorzorgsmaatregelen in stand blijven. Operatiemateriaal moet extra goed worden gesteriliseerd en groepen mensen die wellicht risico lopen zijn uitgesloten van het doneren van bloed.

De gekkekoeienziekte (bij de mens heet de ziektevariant Creutzfeldt-Jakobziekte (vCJD)) wordt veroorzaakt door ziekmakende prionen. Dat zijn eiwitten die in het hele lichaam voorkomen, ook in de hersenen. Als een prion in een ziekmakende vorm is veranderd, veranderen ze ‘gezonde’ prionen waarmee ze in contact komen ook van vorm. De ziekmakende prionen stapelen zich op in de cel die daardoor sterft.

Het onderzoek heeft in Groot-Brittannië meteen ongerustheid veroorzaakt. De gekkekoeienziekte, en daarna de vCJD-epidemie, heeft het vertrouwen in de Britse landbouw ernstig ondermijnd. Miljoenen koeien zijn eind vorige eeuw gedood en vernietigd om de epidemie te stoppen.

De vCJD-epidemie had zijn hoogtepunt in 2000 met 28 overledenen en leek voorbij. En dan nu dit.

Epidemioloog Roland Salmon houdt echter een forse slag om de arm. Misschien zeggen die abnormale prionen in blindedarmen helemaal niets over de kans om ziek te worden, of de gekkekoeienziekte te verspreiden, schrijft hij in een begeleidend commentaar in het British Medical Journal.

Inderdaad, want een controlegroep ontbreekt nog. Die is nu gevonden: er zijn ontstoken blindedarmen van voor 1970 bewaard. Die worden nu snel onderzocht. Toen hadden Britse koeien nog geen gekkekoeienziekte.