Microsoft gooit het roer om, maar weet nog niet wie de stuurman is

Microsofts nieuwe strategie zorgt voor een hoop onrust. Wie wordt er topman?

Zelfs de grootste criticasters moeten het toegeven: Microsoft heeft het gaspedaal gevonden. De softwaremaker maakt nu op grote schaal hardware, de structuur van het bedrijf gaat op de schop. En topman Steve Ballmer stapt op.

De krimp in de pc-markt dwingt Microsoft zo snel te veranderen. Komende week maakt Microsoft de kwartaalresultaten bekend. Leunen op lucratieve Windows, Office en de server-tak is niet voldoende. De achterstand op het gebied van smartphones en tablets begint zich te wreken, en Windows 8 blijkt geen wondermiddel. Ook Windows 8.1, net beschikbaar, zal Microsofts positie op de consumentenmarkt niet veilig stellen. Daar domineren Apple en Google, die hun tanden nu gaan zetten in de zakelijke markt.

Microsoft verandert echter zo snel dat klanten het amper bij kunnen houden. De verbouwing van Windows 8 was een stap te ver. Vandaar dat Windows 8.1 de gebruiker regie over zijn oude bureaublad teruggeeft. De nieuwe generatie Windows-apps moet zich nog bewijzen.

Microsofts ziet de ‘hybride’ pc-annex-tablet als de toekomst: werk en privé verenigd in één apparaat. Het is een formule die veel marketingkracht kost. Maar Microsoft heeft een enorme oorlogskas van 68 miljard dollar en die is nodig om de consument terug te vinden. De eigen Surface-tablets leverden vooralsnog een verliespost van bijna 1 miljard dollar op. Veel geld gaat ook naar overnames: in anderhalf jaar tijd gaf Microsoft bijna 17 miljard dollar uit aan Skype, Yammer en de smartphonetak van Nokia.

Microsoft verandert in een bedrijf dat eigen hard- en software integreert met eigen webdiensten: het ‘Apple-model’. Dat zet de relaties met oude bondgenoten – computerfabrikanten – wel op scherp. En dat zorgt weer voor onrust in de Microsoft-top.

Steve Ballmer zegt dat hij uit eigen beweging zijn vertrekplannen kenbaar maakte bij Bill Gates (oprichter en voorzitter van de raad van commissarissen). Maar Ballmer stond al onder druk omdat hij geen goed antwoord wist te formuleren op de successen van Apple en Google.

Ook in Microsofts raad van commissarissen is het rumoerig: de activistische aandeelhouder ValueAct kreeg een zetel en investeerders drongen er volgens persbureau Reuters op aan dat Bill Gates zich moest terugtrekken. De rijkste man ter wereld (bijna 5 procent van de aandelen) zou de ontwikkeling van Microsoft vertragen of een opsplitsing tegenhouden.

Maar volgende maand wordt Gates gewoon weer genomineerd voor herverkiezing als voorzitter. En ook Ballmer wil straks in de board plaatsnemen. Deze twee vertrouwde gezichten op de achtergrond moeten Microsoft door de veranderingen loodsen.

Binnen twee maanden moeten een commissie, geleid door Gates, een nieuwe topman benoemen. Maar wie? De naam van Mark Hurd is gevallen: de oud-topman van HP die daar met een schandaal aan zijn broek vertrok en daarna bij Oracle onderdak kreeg.

Daarnaast bestaat de kans dat Stephen Elop, die als topman van Nokia weer terugkomt naar Microsoft. Ook niet onbesproken, want Elop neemt een bonus 25 miljoen dollar mee voor de Microsoft/Nokia-deal. Heel Finland spreekt daar nu nog schande van.

    • Marc Hijink