‘Thalys reed pas op topsnelheid toen we hem veilig vonden’

De topman van spoorbedrijf Thalys vindt het „erg” dat concurrent Fyra van het spoor is.

In het café van het Manhattan Hotel in Rotterdam is Franck Gervais nog druk aan het bellen. Hij geeft levendig uitleg; zijn linkerhand zweeft door de lucht als die van een dirigent om het tempo aan te geven. Gervais (36) staat sinds 2011 aan het hoofd van internationaal spoorbedrijf Thalys. Hij is voor een interviewsessie in Nederland.

In december 2012 ging de Nederlands-Belgische hogesnelheidstrein Fyra van Amsterdam naar Brussel rijden. Heeft u dat gemerkt in het aantal passagiers dat met de Thalys naar Brussel reist?

„De Fyra was, ruim genomen, slechts zes weken actief op de lijn Amsterdam-Brussel. Te kort om echt een verschil op te merken in het aantal passagiers. De Fyra moest de oude Benelux-trein vervangen, die al jaren op die lijn reed. Vooral de reizigers die de Benelux-trein namen kozen voor de voor de Fyra.”

Nadat de Fyra van het spoor was gehaald, steeg het aantal passagiers van Thalys opnieuw. U moet dus tevreden zijn dat uw enige concurrent verdwenen is?

„Nee, helemaal niet. Ik vind het zelfs erg. Ten eerste was de Fyra een project van de Belgische spoorwegen NMBS en de Nederlandse NS. Dat zijn onze partners en het zou vreemd zijn hun tegenspoed toe te wensen. Ten tweede was de slechte afloop van de Fyra niet alleen een tegenslag voor de Belgische en de Nederlandse spoorwegen maar voor de hele spoorindustrie. Want het is een nadeel voor de klant. Een betere dienstverlening is iets waar we in deze sector allemaal naar streven.”

Heeft Thalys imagoschade opgelopen door de aanhoudende problemen met Fyra?

„Thalys bestaat in 2015 twintig jaar. De treinen hebben door de jaren hun kunnen bewezen. De meeste reizigers weten dat Thalys kwaliteit en veiligheid biedt.”

Net als de Fyra V250-treinen kenden de Thalys-treinen opstartproblemen op de hogesnelheidlijn, onder meer door communicatiestoringen tussen de baan en de trein. Denkt u dat de Fyra meer tijd had moeten krijgen om de zaken op orde te krijgen?

Ik spreek me niet uit over de werking van het model, want daar ben ik niet direct bij betrokken. Wat ik wel kan zeggen is dat het inderdaad een tijd heeft geduurd voor de Thalys-treinen vlot reden. Maar dat kwam door een resolute keuze van het bestuur van dit bedrijf voor veiligheid. Daarom reden ook de Thalys-treinen in het begin iets trager.

We zijn pas op volle snelheid gaan rijden toen we 100 procent zeker waren van de betrouwbaarheid van de treinen.”

Wanneer begonnen uw gesprekken met de NS over het verhogen van de frequentie van de Thalys, ter vervanging van de Fyra? Hoe verliepen die gesprekken?

„In februari zijn de gesprekken begonnen. Maar het is niet eenvoudig om plotseling meer treinen in te zetten. Normaliter neemt een dergelijke operatie al snel tot 18 maanden in beslag.

Maar we merkten dat er fiks meer passagiers op dit traject bijkwamen. Dat leverde bomvolle treinen op, en dat had een negatieve impact op de tevredenheid van onze klanten. Dus hebben we onderzocht wat haalbaar zou zijn.

We hebben er alles aan gedaan zo spoedig mogelijk tot een akkoord te komen en zo snel mogelijk het aantal treinen op de lijn Amsterdam-Brussel te verhogen. Vanaf december rijden er op werkdagen 12 Thalys-treinen van Amsterdam naar Brussel.”

In Nederland maken inwoners van een aantal plaatsen langs deze lijn zich zorgen over de verhoogde frequentie. De Thalys-treinen zijn niet de jongste en maken relatief veel lawaai, in ieder geval meer dan de Fyra. Hoe kijkt u daartegenaan?

„Ik denk niet dat het nodig is te vrezen voor overlast. Er rijden al Thalys-treinen op dit traject. Vergeet ook niet, een Thalys maakt een snelheid van meer dan 300 kilometer per uur. Zo’n trein flitst voorbij, die hoor je dus nauwelijks.”

Wat merkt Thalys van de economische crisis? Merkt u regionaal verschillen?

„In Duitsland merken we er niet zoveel van en in België valt het al met al nog mee, maar in Nederland en Frankrijk is de economische crisis zeer goed voelbaar. Ik denk dat de crisis toch nog zeker een jaar merkbaar is in Nederland en Frankrijk. Het valt op dat reizigers wachten op aanbiedingen om goedkopere tickets te kopen. En de verkoop van eersteklastickets is licht gedaald.”

    • Piet van de Velde