Dit keer was India de cycloon voor

Evacuatie van 800.000 Indiërs voorkwam dat een cycloon grote aantallen dodelijke slachtoffers maakte. De nieuwe daadkracht van Indiase autoriteiten.

Een truck vol geëvacueerde Indiërs uit de kuststrook arriveert op een veiliger plek in de buurt van de stad Brahmapur.

Opluchting in India, de ochtend nadat de tropische cycloon Phailin over de deelstaten Odisha en Andra Pradesh had geraasd. „Natuur richt verwoestingen aan, spaart levens”, kopte een krant. Een andere kop luidde: „Dit keer telden mensenlevens wel.”

Het naderen van Phailin werd nerveus gadegeslagen. De storm bereikte de kust van Odisha aan de vooravond van het belangrijke religieuze festival Dussehra. Vandaag wordt gevierd dat Ram, de belangrijkste god in het hindoeïsme, de tienhoofdige demon Ravan doodde. Veel Indiërs waren er niet gerust op dat Ravan, de verpersoonlijking van het kwaad, dit keer overwonnen zou worden.

Cycloon Phailin bereikte windsnelheden tot 230 kilometer per uur en werd in de Indiase media vergeleken met de orkaan Katrina die in 2005 in het zuiden van de Verenigde Staten tot grote verwoestingen en ruim 1.800 doden leidde. Bovendien herinnerden veel Indiërs zich de lakse houding van de overheid, toen 14 jaar geleden een super-cycloon in Odisha zo’n 10.000 dodelijke slachtoffers kon maken. Nu vielen veel minder doden: 23, vrijwel allen geveld door omvallende bomen.

Nu vertoonden de autoriteiten grote daadkracht. In tegenstelling tot hun internationale collega’s voorspelden Indiase meteorologen dat de storm niet de allesverwoestende categorie van super-cycloon zou bereiken en vrij snel zou afzwakken. Dat gaf de gelegenheid mensen te evacueren: ze hoefden niet al te ver vervoerd te worden om buiten gevaar te zijn, en de opvangkampen hoefden niet aan de zwaarste eisen te voldoen. Het was een risico, maar het pakte goed uit. Ruim 800.000 mensen werden geëvacueerd. Speciale politieteams trokken door de meest bedreigde districten om achterblijvers te overreden zich te laten wegleiden.

Het leger en de luchtmacht stonden paraat om een grote reddings- en bevoorradingsactie te ontplooien. Hun reddingsteams hebben een heldenstatus sinds de overrompelende regens in de Himalaya-deelstaat Uttar Pradesh in mei, waarbij ruim 5.500 doden vielen en de overheid faalde. Snel militair ingrijpen redde toen vele levens. Dit keer bleek dat niet nodig. „De grote uitdaging is nu om iedereen weer veilig thuis te brengen”, zei een opgeluchte premier Naveen Patnaik van Odisha gisteravond.

Dankzij geslaagd beleid en zijn meteorologische dienst is India zijn ontsnapt een natuurramp. Maar er is weinig reden voor borstklopperij, benadrukken de Indiase media. Naast de overwinning op Phailin is er ruim aandacht voor een tragedie die ook zondag plaatsvond. Zeker 100 pelgrims werden gedood toen paniek uitbrak op een brug waarover tienduizenden hindoes een tempelcomplex wilden bereiken. Onder de doden waren vrouwen en kinderen. Er vielen ruim 100 gewonden.

    • Joeri Boom