Barok auteur van ‘Mambo Kings’

Oscar Hijuelos (1951-2013)

Het kind van Cubaanse migranten won als eerste hispanic de Pulitzer Prize.

Natuurlijk was hij het kind van Cubaanse immigranten, maar de zaterdag op 62-jarige leeftijd overleden Oscar Hijuelos zag zijn tweede en beroemdste roman The Mambo Kings Play Songs of Love (1989) niet speciaal als een boek over zijn afkomst. „Ik beschouw mijzelf voor alles als een schrijver uit de werkende klasse”, zei hij nadat hij als eerste hispanic de Pulitzer Prize had gewonnen. „Het wereldje dat ik beschrijf is niet specifiek Cubaans: eerder New Yorks.”

The Mambo Kings – het verhaal van twee Cubaanse muzikanten in New York – was onthaald als een boek dat nergens bij hoorde: niet bij het rond 1990 modieuze dirty realism of de yuppenroman, maar een barok geschreven roman waarin muziek, seks en melancholie aanstekelijk werden verbonden. Het boek werd verfilmd. Hijuelos werd een ster. Later hernam hij in Beautiful Maria of my Soul het thema – en de zinderende erotiek – van zijn grote roman, maar nu gesitueerd in Havana. Daarop volgde met Thoughts Without Cigarettes een sfeervol beeld van zijn jeugd. Het blijkt nu zijn laatste boek: zaterdag zakte Hijuelos op de tennisbaan in elkaar.