3. Waarom komen de VS op 17 oktober echt in de problemen?

Strikt gezien is 17 oktober niet de dag waarop Amerika het schuldplafond bereikt. Al op 19 mei botste de schuld tegen de limiet van 16.699 miljard dollar aan. Sindsdien heeft het Amerikaanse ministerie van Financiën overal tijdelijk geld vandaan gehaald om aan zijn verplichtingen te kunnen voldoen. Vanaf 17 oktober, zijn die maatregelen uitgeput.

Dan krijgt de federale overheid nog steeds geld binnen, maar vanaf die tijd wreekt zich het begrotingstekort. Dat wordt geraamd op 6 procent van het bbp. Als deel van de overheidsinkomsten is het veel groter: ruwweg een zesde. Er komt dus veel minder geld binnen dan er rekeningen zijn. Volgens minister van Financiën Jack Lew heeft de overheid vanaf volgende week nog 30 miljard dollar cash achter de hand, plus wat er aan inkomsten binnenkomt. Maar op sommige dagen kunnen de betalingen pieken op 60 miljard dollar.

Het probleem wordt dus acuut als er grote betalingen moeten worden verricht. Dat zijn bijvoorbeeld salarissen van federale werknemers. Maar het meest nijpend is de staatsschuld zelf. Rentes moeten worden betaald, en aflopende staatsleningen moeten worden afgelost en vernieuwd.

Deze leningen hebben soms een omvang van tientallen miljarden dollars. Als de VS hun schulden willen blijven betalen, dan zullen zij deze uitgaven prioriteit moeten geven ten koste van al het andere. En dan nog is er is altijd een risico op calamiteiten: de dag waarop er net niet genoeg geld is en alsnog een rentebetaling wordt gemist.