The Little Master legt na kwart eeuw topsport zijn bat neer

Reuzenposter van Tendulkar Foto AP

Zijn curriculum vitae leest als een pagina uit het Guinness Book of Records. Als de Indiase cricketlegende Sachin Tendulkar volgende maand zijn bat neerlegt, komt een einde aan bijna een kwart eeuw sportgeschiedenis.

Tendulkar (40) maakte gisteren bekend dat zijn tweehonderdste testmatch – een record – het eindpunt zal zijn van zijn indrukwekkende loopbaan. Die wedstrijd, tegen de West Indies, zal vermoedelijk in Mumbai worden gespeeld, zijn geboortestad. „Het is moeilijk te bevatten hoe een leven zonder cricket eruit zal zien, want dat is alles wat ik sinds mijn elfde heb gedaan”, zei hij in een verklaring.

Hij debuteerde als 16-jarig jochie voor de nationale ploeg, in een zeer beladen testmatch tegen Pakistan. Dat was 1989 – de val van de Muur, de SLM-ramp op Zanderij, de tweede Tourzege van Greg LeMond, de lekgeslagen Exxon Valdez en de fatwa tegen Salman Rushdie.

De statistieken van The Little Master (slechts 1,65 meter lang) zijn 24 jaar later duizelingwekkend. Tendulkar stond bijna 1.500 dagen van zijn leven op het veld voor de nationale ploeg, en maakte meer dan honderd centuries, scores van honderd runs of meer. Zijn 15.837 runs in 198 testmatches zijn er bijna 2.500 meer dan de eerstvolgende op de rang lijst, de Australiër Ricky Ponting. Tussendoor scoorde hij 18.426 runs in 463 eendaagse interlands voor India, dat in 2011 eindelijk weer wereldkampioen werd. Sommige records zullen jaren blijven staan – en de lijst is veel langer. Niet dat dat zijn drijfveer was: „Ik speel niet voor records”, zei hij eens. „Ik speel alleen zo goed mogelijk voor India.”

Ondanks de onmenselijke druk op zijn schouders, gadegeslagen door een cricketmaffe natie van ruim een miljard fans, bleef Tendulkar altijd zichzelf. Die bescheidenheid, gecombineerd met zijn prestaties en zijn spectaculaire stijl, maakte van hem het grootste sporticoon uit de Indiase geschiedenis, met de status van, tegelijkertijd, een god en een filmster uit Bollywood. Als Tendulkar aan bat kwam werd het dagelijks leven in India even opgeschort.

India – de cricketwereld: volgende maand zal alles anders zijn.