‘Frankrijk stond op punt Syrië aan te vallen toen Obama belde’

De Franse president Hollande zou verbijsterd zijn geweest over het onverwachtse besluit van Obama de aanval op Syrië uit te stellen. Foto AP / Pablo Martinez Monsivais

Het Franse leger was volledig voorbereid om in de nacht van 31 augustus op 1 september een militaire strafexpeditie tegen Syrië te beginnen. De Franse regering was zeer verbaasd dat president Obama op het laatste moment belde dat hij het Congres om goedkeuring ging vragen.

Uit een gedetailleerde reconstructie van het het Franse weekblad Nouvel Observateur op basis van anonieme militaire en politieke bronnen blijkt dat Franse Rafales-gevechtsvliegtuigen op 31 augustus klaarstonden om op te stijgen. De doelwitten waren uitgekozen en de politieke spinmachine was in gang gezet. President Hollande zou gedacht hebben dat het telefoontje van Obama op 1 september bedoeld was om groen licht te geven voor een gezamenlijke Frans-Amerikaanse militaire actie. Hollande zou na het gesprek de legertop ontmoeten om de straaljagers op pad te sturen.

Franse president ‘verbijsterd’ over boodschap Obama

Hollande was volgens het Franse blad “verbijsterd” dat Obama besloten had om eerst toestemming van het Congres te vragen voor een aanval op doelen van het regime van de Syrische president Assad. Hij zou vergeefs geprobeerd hebben de Amerikaanse president op andere gedachten te brengen.

Om te voorkomen dat Frankrijk als het ‘schoothondje’ van de Amerikanen gezien zou worden, had het ministerie van Defensie op 1 september eigen Franse bewijzen (“met op iedere pagina een blauw-wit-rood-vlaggetje”) voor de gifgasaanval naar een zondagskrant laten lekken. Toespraken om de aanval uit te leggen aan het sceptische Franse publiek, waren al geschreven. Het was de bedoeling dat de Fransen met de Amerikanen gedurende één nacht raketstellingen en commandocentra van de machtige vierde Syrische divisie onder vuur zouden nemen.

Fransen al tijden gretig om in te grijpen

De reconstructie bevestigt de Franse gretigheid om in Syrië in te grijpen. Frankrijk was het eerste westerse land dat de Syrische oppositie erkende en pleitte al in een vroeg stadium voor wapenleveranties aan de opstandelingen.

Naast historische en economische overwegingen, leken daarbij in toenemende mate ook machtspolitieke redenen mee te spelen. “Ik wil dat mijn land meetelt”, zei Hollande half september na een vraag over Syrië in een televisie-interview. Premier Jean-Marc Ayrault verklaarde in een parlementsdebat dat betrokkenheid in Syrië “bijdraagt aan de grootsheid van ons land”.

De impopulaire Hollande schoot in januari tijdelijk in de peilingen omhoog nadat hij het Franse leger naar Mali had gestuurd. Maar terwijl een meerderheid van de Fransen die interventie steunde, stuitten de plannen voor Syrië op veel kritiek.