Nike profiteert van vederlichte gympen

Luttele jaren geleden was de Nike Free een onbegrepen fenomeen. Te slap voor sportmensen, te weinig steun voor dagelijks gebruik: dat was de indruk onder Amerikaanse hardlopers en onder ‘gewone’ consumenten die in eerste instantie niet omkeken naar de nieuwkomer.

Negen jaar na de lancering van het eerste paar zijn de nieuwste Nike Free-schoenen hét hebbeding voor toeristen in New York. Bovendien zijn de vederlichte, ‘blootsvoets’-gympen van Nike – en van concurrerende merken – zeer geliefd onder hardlopers waar ook ter wereld. Nike blijft daarvan profiteren, bleek gisteren uit de nieuwe kwartaalcijfers. Daarmee troeft de Amerikaanse sportartikelenfabrikant zijn Duitse rivaal Adidas af. Dit concern kwam onlangs juist met een winstwaarschuwing wegens problemen in Rusland en aanhoudende tegenslag met wisselkoersen.

In het kwartaal dat eindigde op 31 augustus stegen de winst en de omzet van Nike flink ten opzichte van een jaar geleden. Dat nieuws kwam na de sluiting van de beurs in New York naar buiten. Tijdens de intensieve handel later op de dag steeg het aandeel naar een recordhoogte van 74,70 dollar (55,30 euro). Het was het eerste kwartaal dat het aandeel-Nike meedeed in de Dow Jones-index van dertig toonaangevende ondernemingen.

Op de beurs maakt Nike al sinds de recessie een solide indruk. Het aandeel ging in 2009 voor 25 dollar (18,50 euro) van de hand. Een jaar geleden kostte het 50 dollar, en gisteren sloot de koers op ruim 70 dollar: 52 euro.

Nike kwam begin jaren ’70 voort uit het ontevreden brein van de legendarische hardlooptrainer Bill Bowerman uit Portland. Die westelijke stad was – en is – het atletiekmekka van Amerika. Bowerman was niet te spreken over de gympen en spikes van zijn student-atleten. Hij kon geen goed, snel schoeisel vinden. Dus ontwikkelde hij het zelf, zoals mooi te zien is in de speelfilm Prefontaine (1997) over de jong gestorven atleet Steve Prefontaine. Zijn rubber zolen kregen het bekende profiel met behulp van het wafelijzer van Bowermans echtgenote.

De Nike-schoenen met de ‘swoosh’, het beroemde logo, werden gemaakt voor de hardlopers: het was een atletiekmerk. En hoewel Nike vooral groot is geworden in andere sportbranches, zoals basketbal en voetbal, fungeerden de prijzige running shoes het afgelopen kwartaal toch weer als bestsellers in Noord-Amerika.

Nike heeft bovendien gescoord met het contract als hoofdsponsor voor het wereldkampioenschap voetbal van 2014 in Brazilië. In de VS heeft het bovendien basketbalambassadeurs zoals LeBron James en Kobe Bryant: mannen die ook in China invloed uitoefenen op het koopgedrag. Daar doet Nike het dit kwartaal overigens minder goed dan verwacht.